Washington Capitals enfrenta grandes questões após eliminação na quarta rodada consecutiva

Washington Capitals enfrenta grandes questões após eliminação na quarta rodada consecutiva

Alex Ovechkin e o Washington Capitals saíram cedo mais uma vez.

Alex Ovechkin e o Washington Capitals saíram cedo mais uma vez.
Imagem: Imagens Getty

Os Washington Capitals simplesmente irritaram seus série da Conferência Leste da primeira rodada contra os Panteras da Flórida. Os vencedores do Troféu do Presidente estavam nas cordas em três jogos seguidos. E os Panthers venceram todas as três disputas da pós-temporada consecutivamente, duas na prorrogação e uma depois de perder por 3 a 0, sendo o único time do leste a avançar sem o Jogo 7.

É a quarta eliminação consecutiva do Caps na primeira rodada, todos vindos desde o triunfo da equipe na Stanley Cup em 2018. Levou quase três anos para Washington vencer um jogo de playoff regulamentar durante esse período depois de ser varrido pelos Islanders em 2020 e vencer um playoff jogo do ano passado, na prorrogação, na goleada por 4 a 1 do Boston.

Esta saída do playoff para os Capitals é única em um universo pós-Stanley Cup. Não foi uma virada completa (Carolina em 2019) ou ser superada em todos os sentidos, como aconteceu nas duas temporadas anteriores. Washington tinha todas as ferramentas para derrubar o melhor time da temporada regular e provavelmente causar mais danos, já que nem os Rangers nem os Penguins parecem impressionantes e são propensos a ser eliminados na pós-temporada na segunda rodada.

Foi a falta de luta mostrada pelos Capitals do que o time é capaz sem Tom Wilson, que se machucou no início do jogo 1 e não jogou no resto da série? Ou é uma indicação de um problema muito maior? Receio que seja o último. Washington não está ficando mais jovem. O núcleo de jogadores da temporada de 2018 da Stanley Cup está preso a contratos na próxima temporada e, salvo uma troca de grande sucesso, não deixará a capital do país.

Além de o elenco dos Capitals encontrar mais cabelos grisalhos, novos filhotes que podem se tornar as estrelas da próxima geração não foram trazidos. Muitas perspectivas promissoras foram trocadas por jogadores que querem para perseguir uma Copa Stanley agora, mal administrado ou lançado todos juntos. Onde estaria Washington com Filip Forsberg? O veterano pelo qual foi negociado, Martin Erat, 40 anos, 13 anos mais velho que Forsberg, não joga na NHL desde 2015. Essa é a maior de várias decisões desconcertantes do ex-gerente geral George McPhee, que estão se manifestando agora.

O atual GM Brian MacLellan não fez muito para evitar que a Capital One Arena se transformasse no centro sênior da NHL. O indispensável Washington seis de Alex Ovechkin (mais dele em um momento), Nicklas Backstrom, Evgeny Kuznetsov, TJ Oshie, Wilson e John Carlson tem uma idade média de mais de 32 anos. Isso chega a quase 34 sem Wilson com quase seis jogos de provas quanto ao que parece nesta série.

Os Capitals têm 15 jogadores com contratos profissionais que são agentes livres neste verão, com seis sem restrições. O único que a equipe precisa renunciar é Justin Schultz. Sim, ele tem 31 anos e apenas um ano mais novo que o núcleo envelhecido. Ele não mostrou nada este ano e pode fazer parte do top D de Washington ao lado de Carlson. Por mais legal que tenha sido o reencontro com Marcus Johansson, a equipe conseguiu um jogador mais jovem, mais barato e melhor facilmente.

Dos nove agentes livres restritos, alguns devem estar de volta a Washington, sendo o maior llya Samsonov. Ele ganhou o primeiro lugar na rede indo para a próxima temporada. Ele foi fenomenal nos playoffs? Absolutamente não. O russo de 25 anos foi o motivo pelo qual os Capitals perderam a série? Novamente, absolutamente não. Culpe a falta de esforço dos caras na frente dele, e Florida sendo uma equipe resiliente de todos os tempos. Os Capitals devem trazer de volta Vitek Vanacek, bem como o reserva de Samsonov. Nenhum deles é a solução permanente no gol se não melhorarem, mas mantê-los juntos é a melhor opção a curto prazo.

A coisa mais relevante sobre os Capitais é (e tem sido desde 2004) Alex Ovechkin. o maior artilheiro da história do hóquei perseguirá Gordie Howe pelo segundo lugar de todos os tempos na lista de gols de todos os tempos da NHL no início da próxima temporada, então ele começa o longo caminho para Wayne Gretzky. O Great 8 fará 37 anos na próxima vez que jogar um jogo da NHL. Você vê a barba grisalha. Ele ainda não perdeu um passo. E essa saída dos playoffs não está em seus ombros mais do que qualquer outra pessoa na equipe e não define seu legado.

Pode ser verdade que é um desserviço para Ovechkin que os Capitals tenham feito uma corrida após a segunda rodada até agora em seu mandato com a equipe, enquanto ao mesmo tempo correto que Ovechkin não carrega o traço de decepção nos playoffs com ele. Essas saídas prejudicariam muito mais Ovechkin sem aquela Copa de 2018. Ele foi espetacular naquela pós-temporada. Isso mostra que ele pode fazer isso.

A tendência preocupante para Ovechkin e o núcleo da equipe de Washington que o cerca é como o próximo jogador não está no lugar. Pior ainda, quem é o candidato a ser a próxima estrela comercializável da franquia? Não existe um bom. Connor McMichael foi o único atacante com menos de 27 anos a jogar pelos Capitals na série, só conseguiu seu lugar devido à lesão de Wilson e ficou quase invisível. Talvez Hendrix Lapierre? Ele precisa de um mundo de desenvolvimento antes de assumir esse holofote.

Sem essa superestrela ou conjunto de jogadores de calibre All-Star na organização, a relevância do Capitals na NHL desaparecerá, se ainda não começou a fazê-lo. Washington tem sido uma das equipes mais consistentes da liga desde a virada do século e tem sido um destino ideal para agentes livres assinarem e tentarem ganhar um campeonato. Esse caminho claro não é mais tão puro. E coloca os Capitals em uma situação difícil, sem uma rede de segurança clara.

A resposta não é explodir o núcleo desta equipe. Ovechkin e Backstrom afirmaram claramente que querem se aposentar em DC antes de irem para o Hall da Fama. Livrar-se de Wilson ou Oshie seria um erro tão grande quanto negociar Forsberg. A resposta não é livrar a equipe de Carlson ou Kuznetsov, mas pelo preço certo, ou seja, uma superestrela comprovada, MacLellan seria burro se não ouvisse. A única questão é, qual time estaria disposto a fazer essa troca? Boa sorte para encontrar esse parceiro comercial.

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