Quão seguros são os sistemas como o piloto automático da Tesla? Ninguém sabe.

A cada três meses, a Tesla publica um relatório de segurança que fornece o número de milhas entre colisões quando os motoristas usam o sistema de assistência ao motorista da empresa, o Autopilot, e o número de milhas entre colisões quando não o fazem.

Esses números sempre mostram que os acidentes são menos frequentes com o Autopilot, um conjunto de tecnologias que podem dirigir, frear e acelerar os veículos Tesla por conta própria.

Mas os números são enganosos. O piloto automático é usado principalmente para dirigir em rodovias, que geralmente é duas vezes mais seguro do que dirigir nas ruas da cidade, de acordo com o Departamento de Transportes. Menos acidentes podem ocorrer com o Autopilot simplesmente porque ele é normalmente usado em situações mais seguras.

A Tesla não forneceu dados que permitissem comparar a segurança do Autopilot nos mesmos tipos de estradas. Nem outras montadoras que oferecem sistemas semelhantes.

O piloto automático está em vias públicas desde 2015. A General Motors introduziu o Super Cruise em 2017 e a Ford Motor lançou o BlueCruise no ano passado. Mas os dados publicamente disponíveis que medem de forma confiável a segurança dessas tecnologias são escassos. Motoristas americanos – seja usando esses sistemas ou compartilhando a estrada com eles – são efetivamente cobaias em um experimento cujos resultados ainda não foram revelados.

Fabricantes de automóveis e empresas de tecnologia estão adicionando mais recursos aos veículos que, segundo eles, melhoram a segurança, mas é difícil verificar essas alegações. Enquanto isso, as mortes nas rodovias e ruas do país têm aumentado nos últimos anos, atingindo uma alta de 16 anos em 2021. Parece que qualquer segurança adicional fornecida pelos avanços tecnológicos não compensa as más decisões dos motoristas ao volante.

“Há uma falta de dados que dariam ao público a confiança de que esses sistemas, conforme implantados, atendem aos benefícios de segurança esperados”, disse J. Christian Gerdes, professor de engenharia mecânica e codiretor do Centro de Automotive Research, que foi o primeiro diretor de inovação do Departamento de Transportes.

A GM colaborou com a Universidade de Michigan em um estudo que explorou os potenciais benefícios de segurança do Super Cruise, mas concluiu que eles não tinham dados suficientes para entender se o sistema reduzia os acidentes.

Um ano atrás, a Administração Nacional de Segurança no Trânsito nas Rodovias, o regulador de segurança automobilística do governo, ordenou que as empresas relatassem acidentes potencialmente graves envolvendo sistemas avançados de assistência ao motorista ao longo das linhas do piloto automático dentro de um dia de conhecimento sobre eles. A ordem dizia que a agência tornaria os relatórios públicos, mas ainda não o fez.

A agência de segurança se recusou a comentar sobre as informações coletadas até agora, mas disse em comunicado que os dados seriam divulgados “em um futuro próximo”.

A Tesla e seu executivo-chefe, Elon Musk, não responderam aos pedidos de comentários. A GM disse que relatou dois incidentes envolvendo o Super Cruise à NHTSA: um em 2018 e outro em 2020. A Ford se recusou a comentar.

É improvável que os dados da agência forneçam uma imagem completa da situação, mas podem incentivar legisladores e motoristas a examinar mais de perto essas tecnologias e, finalmente, mudar a maneira como são comercializadas e regulamentadas.

“Para resolver um problema, primeiro você precisa entendê-lo”, disse Bryant Walker Smith, professor associado das faculdades de direito e engenharia da Universidade da Carolina do Sul, especializado em tecnologias emergentes de transporte. “Esta é uma maneira de obter mais verdade como base para investigações, regulamentações e outras ações.”

Apesar de suas habilidades, o Autopilot não retira a responsabilidade do motorista. A Tesla diz aos motoristas para ficarem alertas e prontos para assumir o controle do carro o tempo todo. O mesmo vale para BlueCruise e Super Cruise.

Mas muitos especialistas temem que esses sistemas, por permitirem que os motoristas abandonem o controle ativo do carro, possam levá-los a pensar que seus carros estão dirigindo sozinhos. Então, quando a tecnologia falha ou não consegue lidar com uma situação por conta própria, os motoristas podem estar despreparados para assumir o controle tão rápido quanto necessário.

Tecnologias mais antigas, como frenagem automática de emergência e aviso de saída de faixa, há muito fornecem redes de segurança para os motoristas, diminuindo a velocidade ou parando o carro ou alertando os motoristas quando eles saem da faixa. Mas os novos sistemas de assistência ao motorista mudam esse arranjo, tornando o motorista a rede de segurança para a tecnologia.

Os especialistas em segurança estão particularmente preocupados com o Autopilot devido à forma como é comercializado. Durante anos, Musk disse que os carros da empresa estavam à beira da verdadeira autonomia – dirigindo-se em praticamente qualquer situação. O nome do sistema também implica automação que a tecnologia ainda não alcançou.

Isso pode levar à complacência do motorista. O piloto automático desempenhou um papel em muitos acidentes fatais, em alguns casos porque os motoristas não estavam preparados para assumir o controle do carro.

O Sr. Musk há muito promove o Autopilot como uma forma de melhorar a segurança, e os relatórios trimestrais de segurança da Tesla parecem apoiá-lo. Mas um estudo recente do Virginia Transportation Research Council, um braço do Departamento de Transportes da Virgínia, mostra que esses relatórios não são o que parecem.

“Sabemos que os carros que usam o Autopilot estão travando com menos frequência do que quando o Autopilot não é usado”, disse Noah Goodall, pesquisador do conselho que explora questões operacionais e de segurança em torno de veículos autônomos. “Mas eles estão sendo conduzidos da mesma maneira, nas mesmas estradas, na mesma hora do dia, pelos mesmos motoristas?”

Analisando dados policiais e de seguros, o Insurance Institute for Highway Safety, uma organização de pesquisa sem fins lucrativos financiada pelo setor de seguros, descobriu que tecnologias mais antigas, como frenagem automática de emergência e aviso de saída de pista, melhoraram a segurança. Mas a organização diz que os estudos ainda não mostraram que os sistemas de assistência ao motorista oferecem benefícios semelhantes.

Parte do problema é que os dados da polícia e do seguro nem sempre indicam se esses sistemas estavam em uso no momento do acidente.

A agência federal de segurança automotiva ordenou que as empresas forneçam dados sobre colisões quando as tecnologias de assistência ao motorista estiverem em uso dentro de 30 segundos após o impacto. Isso poderia fornecer uma visão mais ampla de como esses sistemas estão funcionando.

Mas mesmo com esses dados, disseram especialistas em segurança, será difícil determinar se o uso desses sistemas é mais seguro do que desligá-los nas mesmas situações.

A Alliance for Automotive Innovation, um grupo comercial de empresas automobilísticas, alertou que os dados da agência federal de segurança podem ser mal interpretados ou deturpados. Alguns especialistas independentes expressam preocupações semelhantes.

“Minha grande preocupação é que teremos dados detalhados sobre colisões envolvendo essas tecnologias, sem dados comparáveis ​​sobre colisões envolvendo carros convencionais”, disse Matthew Wansley, professor da Cardozo School of Law, em Nova York, especializado em tecnologias automotivas emergentes. conselheiro geral de uma start-up de veículos autônomos chamada nuTonomy. “Pode parecer que esses sistemas são muito menos seguros do que realmente são.”

Por esse e outros motivos, as montadoras podem relutar em compartilhar alguns dados com a agência. Sob sua ordem, as empresas podem pedir que retenha determinados dados alegando que revelaria segredos comerciais.

A agência também está coletando dados de acidentes em sistemas de direção automatizada – tecnologias mais avançadas que visam remover completamente os motoristas dos carros. Esses sistemas são frequentemente chamados de “carros autônomos”.

Na maioria das vezes, essa tecnologia ainda está sendo testada em um número relativamente pequeno de carros com motoristas ao volante como backup. A Waymo, empresa de propriedade da Alphabet, controladora do Google, opera um serviço sem motoristas nos subúrbios de Phoenix, e serviços semelhantes estão planejados em cidades como São Francisco e Miami.

As empresas já são obrigadas a relatar acidentes envolvendo sistemas de direção automatizada em alguns estados. Os dados da agência federal de segurança, que cobrirão todo o país, também devem fornecer informações adicionais nessa área.

Mas a preocupação mais imediata é a segurança do piloto automático e outros sistemas de assistência ao motorista, instalados em centenas de milhares de veículos.

“Há uma questão em aberto: o piloto automático está aumentando ou diminuindo a frequência de acidentes?” Sr. Wansley disse. “Podemos não obter uma resposta completa, mas obteremos algumas informações úteis.”

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