O teste COVID-19 está entrando em colapso – e explodirá em nossos rostos

O teste COVID-19 está entrando em colapso – e explodirá em nossos rostos

Os casos de COVID estão aumentando em muitos países à medida que novas subvariantes perigosas evoluem cada vez mais rápido. Ao mesmo tempo, testes individuais estão sendo baixa.

Isso pode parecer uma combinação perigosa. Se as autoridades não puderem acompanhar com precisão onde e com que rapidez o vírus se espalha, talvez não consigam ajudar a proteger as comunidades vulneráveis.

Felizmente, há uma maneira de rastrear o SARS-CoV-2 sem depender de locais de teste drive-through ou testes em farmácias, clínicas ou hospitais. Cada vez mais, os cientistas procuram o vírus na água do esgoto. Em nossas descargas, em outras palavras. “As águas residuais parecem ser a chave para a detecção precoce, especialmente no contexto de aumento de testes em casa e relatórios potencialmente reduzidos”, disse Niema Moshiri, geneticista da Universidade da Califórnia, em San Diego, ao The Daily Beast.

Mas há um grande problema com essa vigilância de águas residuais. Qualquer método de monitoramento de uma pandemia global precisa ser global. Embora a América do Norte, Europa, Austrália e partes da Ásia tenham sistemas de vigilância de águas residuais muito bons, a China – o país que é sem dúvida o mais vulnerável ao COVID no momento –não.

Com os próprios testes individuais da China vinculados à insustentável política de bloqueio zero COVID de Pequim, o país deve começar a mudar para a vigilância de águas residuais, explicaram especialistas em um novo estudo científico. Não será fácil.

É importante não exagerar o pequeno aumento recente nos casos globais de COVID. Um punhado de novas subvariantes de novo coronavírus altamente contagiosas – os filhos da variante Omicron que apareceu pela primeira vez no outono passado – está gerando surtos de casos nos Estados Unidos, África do Sul e alguns outros países, potencialmente incluindo a Coreia do Norte.

Graças a vacinas e anticorpos remanescentes de infecções passadas, esses surtos não são nem de longe tão ruins – ou mortais – quanto os surtos anteriores. Em meio a um declínio global geral no COVID, os EUA viram um aumento nas infecções, de uma baixa anual de 30.000 novos casos diários no final de março e início de abril para 85.000 novos casos diários na semana passada. Enquanto isso, a África do Sul viu novos casos diários aumentarem de 1.300 para 7.700 no mesmo período.

As hospitalizações e as mortes não estão aumentando tanto, é claro – mais uma vez graças a todas essas vacinas e anticorpos. O que talvez seja mais preocupante é a diminuição nos testes que acompanha o aumento das infecções. Ao mesmo tempo em que o COVID está aumentando, parece que estamos perdendo nossa ferramenta original para rastrear a doença.

Nos EUA, estávamos testando 2,5 milhões de pessoas todos os dias em farmácias, locais de drive-thru e outros locais que relataram seus resultados de testes às autoridades estaduais, que por sua vez os relataram aos Centros de Controle e Prevenção de Doenças dos EUA. Hoje estamos testando apenas 55.000 pessoas por dia. Os testes individuais também estão entrando em colapso em outros países.

Para lidar com os desafios futuros em emergências de saúde pública, é vital monitorar o esgoto.

Há uma razão muito boa para esta queda. Os testes em casa agora são baratos, confiáveis ​​e prontamente disponíveis. A administração do presidente dos EUA, Joe Biden, oferece até oito testes de antígeno gratuitos por família.

Quando você testa em casa, não há obrigação de relatar seus resultados às autoridades. É possível que milhões de pessoas em todo o mundo estejam pegando COVID, testando, se auto-isolando e se recuperando – tudo sem que o governo saiba.

Possível, mas não provável. Nos EUA, por exemplo, o CDC agiu rapidamente em 2020 para estabelecer um sistema nacional de vigilância de águas residuais que agora inclui 886 locais espalhados por 50 estados, terras tribais e territórios dos EUA.

Os testadores coletam água de estações de tratamento de água, esgotos e fossas sépticas, testam para SARS-CoV-2 e registram os resultados. O sequenciamento de amostras aleatórias pode determinar exatamente quais variantes e subvariantes estão presentes em uma determinada comunidade. Foi o monitoramento de águas residuais que nos alertou sobre um aumento regional na subvariante BA.2.12 do Omicron em Nova York e arredores a partir do final de março.

Países europeus, Austrália e países da Ásia também aumentaram seu próprio monitoramento de águas residuais. Um sistema de vigilância global, que não depende de testes individuais voluntários, está tomando forma.

Não é perfeito, claro. “Os dados de águas residuais devem ser usados ​​com outros dados de vigilância do COVID-19”, enfatizou o CDC em seu site.

A vigilância de águas residuais “não fornece o mesmo grau de localização que os testes clínicos relatados”, disse Rob Knight, chefe de um laboratório de computação genética da Universidade da Califórnia, em San Diego, ao The Daily Beast. “A estação de tratamento de águas residuais de Point Loma em San Diego cobre 2,3 milhões de pessoas, então você não sabe se o sinal vem de áreas específicas, como faria com testes clínicos.”

No entanto, os testes caseiros que não são relatados não fornecem nenhuma informação de saúde pública, então as águas residuais são melhores do que isso.”

O maior problema é a China. Não apenas os 1,4 bilhão de habitantes da China representam 18% da população mundial, como a China é mais vulnerável ao COVID do que a maioria dos países. A política de zero COVID do governo chinês, que trancou cidade após cidade para impedir a propagação do vírus, teve um efeito colateral trágico.

Por mais de dois anos, quase ninguém na China pegou COVID, o que significa que quase ninguém na China tinha anticorpos naturais quando a variante Omicron extremamente contagiosa e suas subvariantes apareceram – e passaram por bloqueios em toda a cidade em Hong Kong, Shenzhen e outras cidades . Não ajudou que o governo chinês tenha empurrado vacinas fabricadas localmente que podem não ser tão eficazes quanto as melhores injeções de RNA mensageiro feitas no Ocidente.

Os novos casos diários na China atingiram o pico de 30.600 no final de abril. Desde então, caíram para menos de 10.000. Mas grande parte da China continua bloqueada. E enquanto esse for o caso, o teste individual não é realmente um problema. As autoridades de saúde nas principais cidades podem exigir e impor testes frequentes em locais administrados pelo governo.

Mas os especialistas concordam: a estratégia de zero COVID da China é insustentável. Além de ser muito impopular para muitos chineses, também está reduzindo o crescimento econômico da China e arriscando uma recessão na China, bem como em países que dependem do comércio com a China.

Se e quando o COVID-zero terminar, os testes individuais na China podem entrar em colapso da mesma forma que em outros países. E não há um sistema nacional de monitoramento de águas residuais para compensar a falta de dados. Ainda. “Para lidar com os desafios futuros em emergências de saúde pública, é vital monitorar o esgoto”, explicou uma equipe liderada por Ying Zhang, engenheiro ambiental da Universidade de Fuzhou, na China, em um novo estudo acadêmico.

Parte do problema é que, apesar de todo o rápido crescimento econômico da última geração, a China ainda é um país em desenvolvimento — e seu desenvolvimento é desigual. Isso é aparente no sistema de esgoto. “A alocação do gasoduto em todo o país é desequilibrada”, escreveu a equipe de Ying. A drenagem está concentrada no leste industrial em detrimento do oeste rural, deixando lacunas potenciais na vigilância.

E os tubos que existem nem sempre são bem construídos. “Como a operação, o gerenciamento e a manutenção do sistema de drenagem não chamaram muita atenção na China, problemas sérios no sistema de drenagem ocorrem em muitas cidades, como vazamentos, transbordamentos e bloqueios.” Canos bloqueados e com vazamento podem corromper as amostras.

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Serviço de notícias da China

À luz dos desafios, Ying e seus coautores propuseram começar pequeno com um sistema de vigilância parcial nas maiores cidades – e expandir a partir daí, conforme a infraestrutura permitir. De qualquer forma, a China precisa fazer alguma coisa antecipar uma possível queda nos testes individuais.

A pandemia não acabou. Novas variantes e subvariantes estão chegando. Se não vamos fazer o teste na farmácia da esquina, precisamos de alguém para monitorar nossas tubulações. E isso precisa acontecer em todo o mundo.

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