O que ver agora no Vale do Loire, na França

O que ver agora no Vale do Loire, na França

Na minha última viagem pré-pandemia ao Vale do Loire, em 2018, me encontrei em um lugar familiar.

Dez anos depois da minha primeira viagem pela rota dos castelos da região, estava de volta ao Château de Chambord de 500 anos, juntando-me a um pequeno grupo de turistas europeus e americanos em uma visita guiada. Poucos segundos depois de nos reunirmos no pátio interno, estávamos esticando o pescoço para nos maravilharmos com os campanários ornamentais da estrutura enquanto nosso guia contava fatos e datas sobre o rei Francisco I e seu antigo pavilhão de caça. Quando ela nos conduziu até as torres, repreendendo-nos por não ouvirmos, uma sensação de déjà-vu tomou conta de mim.

Esta foi a minha terceira visita ao Vale do Loire da minha casa em Paris e toda a experiência de conto de fadas parecia cansada. Pouco além de um hotel reformado próximo havia mudado. Nem o guia exasperado fazendo movimentos, nem a multidão de turistas deixados pelo ônibus lotado e arrebanhados por cada quarto em um ritmo rápido. A beleza estonteante que se estendia ao longo do rio Loire também era a mesma, o que acabou salvando a viagem.

A falta de mudança não precisa ser uma coisa ruim: a região protegida pelo Patrimônio da UNESCO, que atraiu 9 milhões de visitantes anuais para seus locais culturais e 1 milhão de ciclistas antes da pandemia, é amada há décadas por seus castelos e vinhedos ondulantes que produzem o que os enófilos consideram a seleção de vinhos mais diversificada da França. Mas, sem dúvida, se apoiou demais nesse passado, dependendo do que parecia ser um fluxo interminável de viajantes interessados ​​​​apenas em passeios em castelos e ciclismo. Com todas as paisagens dramáticas do Loire e estrelas culinárias em ascensão, isso era o melhor que podia oferecer?

É uma pergunta que chefs locais, hoteleiros, empresários e líderes regionais se faziam antes mesmo do coronavírus, visando a reinvenção da área. Quando voltei em outubro de 2021 para conhecer alguns deles, a identidade em evolução da região era palpável.

“Nossa ciclovia e castelos sempre foram populares, mas o conto de fadas precisava ser atualizado”, disse François Bonneau, presidente do Centre-Val de Loire, o conselho regional que supervisiona o Vale do Loire. “O viajante francês há muito o associa a viagens de campo que fizeram na escola, enquanto o viajante estrangeiro tem uma infinidade de outros destinos no país para escolher. Precisávamos expressar melhor a identidade da região em sua totalidade.”

A pandemia, continuou ele, apenas reforçou a necessidade de promover a região de maneira diferente, pois as visitas aos principais locais do vale caíram 43% em 2020 e 32% em 2021 – números inquietantes para uma região onde o turismo representa 5% do PIB local. ou cerca de 3,4 bilhões de euros. Repensar o que as viagens ao Vale do Loire devem ser para o futuro significou mudar o foco de castelos de contos de fadas para experiências ancoradas mais firmemente na natureza, comida e artes, enquanto continua a celebrar o terroir único da região.

Isso ficou evidente em uma das minhas primeiras paradas, no Château de Rivau do século XV. Patricia Laigneau, co-proprietária, tem trabalhado ativamente para atrair um público mais amplo para o castelo de contos de fadas e o local de casamento procurado por meio da comida, dedicando os últimos anos aos produtos cultivados e cozidos no local.

Suas duas hortas orgânicas eram em forma de meia-lua e transbordavam de variedades esquecidas ou quase extintas de vegetais regionais, como Berry sucrine, aipo violeta e mais de 43 variedades de cabaças coloridas. É considerado um conservatório oficial da produção do Vale do Loire pelo Pôle BioDom’Centre, um centro regional de preservação da biodiversidade local.

Os produtos caseiros, além de uma série de ervas e flores comestíveis, são usados ​​há anos no café sem frescuras de Rivau. Mas agora eles são a base do cardápio do Jardin Secret, o novo restaurante de 20 lugares de Laigneau, montado sob um dossel de vidro e cercado por roseiras. Ela trouxe o chef Nicolas Gaulandeau, nativo da região, para destacar a fartura local através de pratos que vão desde a abóbora servida com picles e páprica defumada até a costela de cordeiro assada com legumes da horta.

“Não só os nossos clientes pediam algo mais, como vi no restaurante uma oportunidade de mostrar que os châteaux do Loire podem ser campeões da gastronomia francesa”, disse a Sra. Laigneau.

Celebrar a terra e sua comida é central para outras novas propriedades da região.

Em julho de 2020, Anne-Caroline Frey abriu Loire Valley Lodges em 750 acres de floresta privada em Touraine.

“As coisas têm sido muito lentas para mudar aqui, então é claro que a ideia parecia maluca”, disse o ex-negociante de arte. “Mas estávamos lotados quase instantaneamente.”

Uma crente nos benefícios terapêuticos das árvores e uma ávida colecionadora de arte moderna, Frey desenvolveu a propriedade para oferecer aos hóspedes uma experiência de banho na floresta – ou shinrin-yoku, um ritual de bem-estar japonês que envolve passar tempo na natureza como meio de desacelerando e reduzindo o estresse. As 18 casas nas árvores – sobre palafitas – estão espalhadas pela floresta e cada uma, decorada por um artista diferente, tem janelas do chão ao teto, um deck privativo com jacuzzi e com uma notável ausência de Wi-Fi, uma quietude de seus arredores. Certa tarde, empoleirado com um livro no meu deck, a única coisa que ouvi foi o som fraco de um par de javalis agitando as folhas caídas.

Um atrativo único é a caminhada guiada de banho na floresta, liderada por um especialista em natureza local. Os hóspedes também podem ver esculturas e pinturas ao ar livre que aparecem em toda a propriedade (marcadores úteis, descobri, quando voltei ao meu alojamento na escuridão quase completa após o jantar); pedale pelos terrenos ou para a aldeia vizinha de Esvres; dê um mergulho na piscina cercada por instalações de arte grandiosas; faça um piquenique de bento-box na solidão ou jante no restaurante – se e quando eles estiverem prontos para se juntar à companhia de outras pessoas.

O conceito de casa na árvore não é o único desvio da tradição de dormir em um castelo.

“Sempre houve muitos B & Bs, mas a oferta limitada de hotéis só aumentou a imagem antiquada da região”, disse Alice Tourbier, co-proprietária do spa e hotel Les Sources de Cheverny, inaugurado em Setembro 2020.

A propriedade, que ela possui com o marido, inclui uma mansão restaurada do século 18, bem como dependências que abrangem 110 acres de terras agrícolas, campos e vinhas. Alguns quartos estão em casas de pedra ao redor de um pomar, outros estão em um celeiro convertido. As suítes estão disponíveis em uma aldeia de cabanas de madeira com vista para um lago.

A Sra. Tourbier, que também administra o Les Sources de Caudalie, um spa-hotel na zona rural de Bordeaux, disse que espera incitar os viajantes do Vale do Loire a fazer mais do que uma parada rápida. Tradicionalmente, o instinto tem sido correr para ver o maior número possível de castelos, uma abordagem estreita para viajar que fui culpado de fazer no passado.

“As pessoas ainda vão querer ver os castelos e estamos perto – 10 minutos de bicicleta do Château de Cheverny e 45 minutos do Château de Chambord”, disse Tourbier. “Mas essas visitas podem ser estendidas e combinadas com gastronomia e bem-estar também.”

As atividades são abundantes, desde ioga e passeios a cavalo até caiaque e tratamentos de spa com infusão de vinho, mas os Tourbiers também pretendiam transformar a propriedade em um destino culinário. Les Sources de Cheverny tem dois restaurantes: L’Auberge, um bistrô rural que serve pratos tradicionais saudáveis, e Le Favori, o restaurante requintado da propriedade, que ganhou sua primeira estrela Michelin em março pela cozinha moderna do chef Frédéric Calmels.

Para aqueles que procuram uma experiência de pousada mais informal – mas única -, o Château de la Haute Borde é uma pequena pousada de dois anos que também funciona como residência artística.

Como explica Céline Barrère, cofundadora e fotógrafa, ela e os outros dois proprietários queriam criar um ambiente recluso e criativo onde artistas e viajantes pudessem interagir: quatro dos nove quartos de hóspedes são reservados para artistas residentes, que ficam em qualquer lugar de uma semana a um mês.

“Nós o vemos como um retiro que reúne natureza e arte contemporânea”, disse Barrère.

Os visitantes podem explorar os 27 acres da propriedade cobertos por carvalhos de 100 anos, relaxar na piscina aquecida ou participar de oficinas de forrageamento, mas também compartilharão refeições comunitárias com artistas residentes e ver obras de Hiroshi Harada, Danh Võ e outros artistas. Convenientemente, os amantes da arte podem procurar mais em uma viagem de cinco minutos no Domaine de Chaumont-Sur-Loire, famoso por seu festival de jardim e centro de arte contemporânea.

Mas talvez a maior adição à região seja aquela que os locais mais esperam. Fleur de Loire, um novo hotel cinco estrelas do chef Christophe Hay, com duas estrelas Michelin, abre em Blois em meados de junho. Ocupando um antigo hospício do século XVII, o edifício com vista para o rio Loire vai abrigar dois restaurantes, uma pastelaria, loja, spa e 44 quartos e suites. Mas para o chef, conhecido por reviver a culinária com peixes do rio, a verdadeira ambição é ir além de experiências culinárias e hospedagem de luxo para preservar o maior presente da região: sua terra.

“Quero que as pessoas vejam o quanto podemos crescer aqui e como isso é importante para cozinhar e comer bem”, disse Hay, acrescentando que sua horta de 2,5 acres usando técnicas de permacultura, um sistema de agricultura autossustentável, e uma estufa de tamanho considerável será aberta ao público. “Isso é uma grande parte do que torna o Vale do Loire tão especial.”

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