O hóquei no gelo encontra novos fãs em Belfast, onde o esporte reúne alguns na cidade dividida

O hóquei no gelo encontra novos fãs em Belfast, onde o esporte reúne alguns na cidade dividida

BELFAST, Irlanda do Norte – Uma pista de hóquei pode parecer um espaço improvável para evitar conflitos. Mas na profundamente turbulenta Belfast, os gigantes conquistadores surgiram como uma fonte surpreendente de orgulho não sectário.

Em uma terra onde o hóquei no gelo é um jogo verdadeiramente estrangeiro, e com uma lista preenchida em grande parte por canadenses e americanos, os Giants desafiaram as expectativas para se tornar um sucesso esportivo no Reino Unido. Mas, mais importante, esse jogo estrangeiro permitiu a criação de um espaço neutro raro e bem-vindo – um que poderia oferecer um modelo oportuno para o futuro após um resultado eleitoral histórico que poderia reformular a política da Irlanda do Norte.

Na semana passada, cerca de 2.000 pessoas pagaram para assistir não a um jogo, mas a uma noite de premiação na arena do time, onde longas filas de torcedores esperavam pacientemente por um encontro com os jogadores.

Os Giants ganharam cinco dos últimos 10 troféus em oferta. Na recém-concluída temporada 2021-22, eles levantaram a Challenge Cup em março, o troféu por vencer a temporada regular da Elite Hockey League em abril, e ficaram um pouco aquém do “triplo” no início deste mês, quando perderam para o Cardiff Devils no jogo do campeonato dos playoffs, com o prêmio sendo a terceira e última taça da liga.

“Eu não praticava esportes”, disse Craig Kane, que continuou explicando como ele se tornou um torcedor instantâneo depois de ser “arrastado” para um jogo por sua esposa, Michele. “Isso me pegou porque era apenas algo completamente novo. Foi rápido, foi violento, foi divertido”, disse ele do saguão lotado da SSE Arena. “Foi tudo. E era uma família. Não havia amargura.”

O pano de fundo político

Neste canto do Reino Unido, amargamente dividido por tanto tempo entre nacionalistas predominantemente católicos e sindicalistas protestantes pró-britânicos, o partido nacionalista Sinn Féin – que apoia a unificação com a República da Irlanda – tornou-se o maior partido da Assembleia da Irlanda do Norte no último fim de semana pela primeira vez desde a partição que dividiu oficialmente a Irlanda em duas em 1921.

Mas, embora o sucesso do Sinn Féin seja significativo, a reunificação irlandesa não acontecerá da noite para o dia, ou mesmo em um futuro próximo, graças em parte ao Brexit, às complexas regras de compartilhamento de poder da província e ao surgimento de um número crescente de pessoas que se identificam como nem sindicalista nem nacionalista.

Isso fica evidente no sucesso de um partido chamado Aliança, que obteve os maiores ganhos nas eleições com uma plataforma neutra que evita qualquer identificação sectária. O partido dobrou seu desempenho em 2017 para terminar em terceiro, atrás do Sinn Féin e do sindicalista Partido Democrático do Ulster (DUP), uma força dominante por décadas que agora parece estar em declínio.

“Não acho que o sindicalismo possa avançar”, disse Peter McLoughlin, membro do Instituto George Mitchell para a Paz Global da Queen’s University. “Está tentando retroceder e não sabe como avançar.”

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