Nós não conhecemos Netuno em tudo

Você realmente não ouve falar de Netuno, ouve?

Não com tanta frequência quanto os outros planetas, certamente. Robôs espaciais regularmente fornecem instantâneos da superfície de Marte e das nuvens de Júpiter. Mercúrio é um bode expiatório frequente para pessoas preocupadas com a astrologia tendo um dia ruim (mesmo que Mercúrio estar retrógrado seja na verdade apenas uma ilusão de ótica em nosso céu noturno). Por 13 anos inteiros, a sonda Cassini orbitou Saturno antes de mergulhar no planeta, encerrando sua gloriosa série de observações. E cientistas planetários anunciaram recentemente que a NASA deveria priorizar o envio de uma sonda para Urano na próxima década. De fato, a breve incursão de Netuno no ciclo de notícias na semana passada, por causa de um novo estudo sobre o que torna Netuno tão azul, foi uma aparição rara.

E mesmo essa descoberta foi acidental, de acordo com Patrick Irwin, físico planetário da Universidade de Oxford e principal autor do estudo. Irwin me disse que ele e sua equipe haviam decidido estudar a atmosfera de Netuno e Urano, não para investigar o mistério específico da adorável aparência de Netuno. Os dois gigantes de gelo – assim chamados porque os cientistas acreditam que os planetas foram originalmente aglomerados de materiais gelados – são frequentemente estudados dessa maneira, como um par. Eles têm muito em comum: são aproximadamente do mesmo tamanho – maiores que a Terra, mas menores que Júpiter e Saturno. São mundos sem superfície, com atmosferas de hidrogênio, hélio e uma pitada de metano. E no fundo de seu interior, suspeitam os cientistas, a pressão é tão intensa que os átomos de carbono se comprimem em diamantes.

Os cientistas já sabiam que Netuno e Urano obtêm sua aparência geral azulada do metano em sua atmosfera, que absorve os tons vermelhos da luz solar, deixando azuis e verdes para nossos olhos verem. Mas Irwin e seus colegas descobriram que uma camada específica de névoa de metano é duas vezes mais espessa em Urano do que em Netuno. “Essas atmosferas são naturalmente azuis se não houvesse neblina”, Irwin me disse. “Adicionar neblina os torna mais pálidos.” Os pesquisadores suspeitam que Netuno, que tem uma atmosfera mais turbulenta, é melhor em agitar partículas de metano e diminuir essa camada. É por isso que Urano é uma água-marinha suave e Netuno é cerúleo, o planeta mais azul do nosso sistema solar – a distinção perfeita para o nosso planeta mais negligenciado.

Como o planeta mais distante do sol, Netuno deveria, em teoria, ser capaz de se aquecer em seu lugar na formação cósmica. Mas todos ainda estão preocupados se Plutão, que perdeu seu lugar no último lugar em 2006, conta como um planeta completo ou não. E quando os cientistas planetários não estão brigando sobre isso, eles estão procurando pelo Planeta Nove, um mundo hipotético que supostamente circunda o sol além de Netuno, cuja existência poderia explicar as estranhas órbitas de alguns corpos celestes distantes. Nos próximos anos, se a NASA seguir a recomendação da comunidade científica e enviar uma espaçonave para Urano, Netuno se tornará o único planeta que a humanidade não visitou em uma missão dedicada.

Urano, à esquerda, e Netuno, visto pelo Hubble (A. Simon/ESA/NASA; MH Wong/Universidade da Califórnia/OPAL)

Netuno sempre foi um pouco estranho. Os astrônomos perceberam que estava lá apenas quando perceberam que Urano, descoberto por telescópio em 1781, estava sendo puxado em sua órbita pela gravidade de algum corpo celeste invisível. Netuno acabou sendo descoberto em 1846, exatamente onde os astrônomos haviam previsto. Muitos anos e saltos tecnológicos depois, em 1989, a espaçonave Voyager 2 da NASA apareceu, passando por Netuno, a parada final em uma grande turnê pelos planetas externos. O sobrevôo nos deu uma visão de perto de um mundo gloriosamente azul, suas luas e seus anéis. (Sim, Netuno tem anéis! Eles não são tão glamorosos quanto os de Saturno, mas estão lá, feitos de pequenos pedaços de rocha e poeira.) A Voyager capturou manchas azul-escuras na atmosfera que se revelaram tempestades poderosas, e os cientistas nomearam a maior que viram – do tamanho da Terra – a Grande Mancha Escura.

Nenhuma espaçonave visitou Netuno desde então. Ou Urano. Cientistas planetários, em sua recente recomendação à NASA, decidiram ir com um gigante de gelo sobre o outro simplesmente porque Urano está mais perto e levaria menos tempo para nossos robôs espaciais chegarem. Esse é o desafio de explorar mundos que levam tanto tempo para dar a volta ao sol – 84 anos para Urano e 165 anos impressionantes para Netuno. Uma missão dedicada a Urano, partindo em algum momento no início da década de 2030, sem dúvida enriqueceria nossa compreensão de ambos os gigantes do gelo. Mas isso não é realmente dar a Netuno o que merece. O último planeta do sistema solar tem sua própria história e suas próprias idiossincrasias — fascinantes e misteriosas por direito próprio, e dignas de nossa atenção concentrada.

Por exemplo, “Netuno tem muito calor interno que sobrou da formação, que atualmente está irradiando para o espaço”, disse Irwin. Netuno emite 2,5 vezes mais calor do que absorve do sol, enquanto Urano, mesmo estando mais próximo de nossa estrela, não – o que é bastante estranho, considerando que os gigantes de gelo são tão semelhantes em composição. Todo esse excesso faz de Netuno um lugar tempestuoso e ventoso. (Júpiter pode ter as tempestades mais bonitas do sistema solar, mas Netuno tem os ventos mais rápidos.) E os cientistas estão ansiosos para entender como o clima de Netuno funciona. A Grande Mancha Escura que a Voyager 2 encontrou? Ele havia desaparecido completamente quando o Telescópio Espacial Hubble observou o planeta na década de 1990. Outras manchas escuras também apareceram e desapareceram. “Há muita variabilidade interessante na atmosfera”, disse-me Imke de Pater, astrônomo da UC Berkeley. “E particularmente nos últimos anos, não vemos muita atividade na nuvem – o que é muito estranho.”

Também estranho: as temperaturas sazonais de Netuno. Atualmente é verão no hemisfério sul do planeta, e tem sido por quase duas décadas. (Em Netuno, cada estação dura cerca de 40 anos.) Então, quando os cientistas planetários examinaram recentemente as observações do telescópio durante esse período, eles esperavam ver sinais de aquecimento constante do planeta. “Isto deve ser mais quente no verão”, disse-me Naomi Rowe-Gurney, astrônoma do Goddard Space Flight Center da NASA que trabalhou na pesquisa. Mas Netuno, ela disse, está esfriando em vez disso. “Há algo acontecendo que realmente não entendemos”, disse Rowe-Gurney.

Netuno tem uma das luas mais intrigantes do sistema solar, que roubou milhões de anos atrás de uma região próxima povoada por objetos gelados: Tritão, um mundo do tamanho de um planeta, com uma superfície lisa e gelada. Quando a Voyager 2 passou pelo sistema netuniano, detectou nuvens de gás nitrogênio saindo de rachaduras no terreno da lua. Os cientistas acreditam que há um oceano inteiro se agitando sob a crosta congelada de Tritão, o que o torna um candidato potencialmente promissor na busca por vida alienígena. “Esse é outro lugar no sistema solar que a vida poderia ter começado, e talvez ainda esteja lá”, disse-me Kunio Sayanagi, cientista planetário da Universidade de Hampton. A NASA considerou recentemente um conceito de missão para uma sonda dedicada a Tritão, mas a agência espacial decidiu financiar duas naves espaciais para Vênus.

Então, vamos para Netuno? Não com astronautas, é claro, mas com uma espaçonave projetada especificamente para explorar as maravilhas do nosso oitavo planeta? O mais novo observatório espacial do mundo, o Telescópio Espacial James Webb, está programado para observar o gigante de gelo ainda este ano e deve fornecer dados sem precedentes sobre a natureza de sua atmosfera. Mas isso não é o mesmo que estar lá, em órbita. Por essa medida, não conhecemos Netuno, e não conheceremos por algum tempo. Um conceito de missão recente para um orbitador de Netuno sugeriu o lançamento em 2033 e a chegada em 2049. Mas ir primeiro para Urano significaria atrasar esse cronograma em uma década, talvez até mais. O planeta mais azul pode ter que esperar até a década de 2050 por seu próprio companheiro de espaçonave.

Rowe-Gurney disse que foi Netuno, com sua “bela cor azul profunda”, que despertou seu interesse pela ciência planetária. Mas Urano, com sua qualidade giratória descolada, é seu planeta favorito agora. Na verdade, nenhum dos cientistas planetários com quem falei para esta história disse que Netuno era seu planeta favorito, o que realmente não significa nada – que tipo de tamanho de amostra são quatro pessoas? (Eles questionaram a sugestão também; Irwin disse “é como pedir a um pai para escolher seu filho favorito!”) Mas ainda assim, não pude deixar de pensar, especialmente depois que passamos por todas as coisas maravilhosas sobre Netuno: Ai! No final deste mês, cinco planetas serão visíveis no céu noturno do Hemisfério Norte, nas horas antes do amanhecer: Mercúrio, Vênus, Marte, Júpiter e Saturno, brilhando como pequenas jóias. Urano está muito longe para ser visto a olho nu, é claro, assim como Netuno. Talvez algum dia, no futuro, Netuno pareça tão familiar para nós quanto os mundos mais próximos. Por enquanto, porém, quando eu procurar o brilho dos planetas no céu escuro da manhã – seu favorito provavelmente entre eles – eu vou gaste um pensamento extra no mais azul.

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