NASA confirma fim iminente do InSight

WASHINGTON – A missão de aterrissagem InSight Mars da NASA provavelmente será concluída até o final do ano, à medida que os níveis de energia da espaçonave continuarem a diminuir, confirmaram funcionários do projeto em 17 de maio.

Em um briefing sobre a missão, que está na superfície de Marte desde novembro de 2018, os líderes do projeto disseram que as operações científicas provavelmente terminarão em julho, quando a saída dos dois painéis solares da espaçonave, revestidos de poeira, cair abaixo dos níveis críticos. O aumento dos níveis de poeira na atmosfera devido às mudanças sazonais está exacerbando o declínio de energia.

Nas próximas semanas, os controladores começarão a desligar alguns instrumentos científicos enquanto colocam o braço robótico da sonda em uma “pose de aposentadoria”, com a câmera orientada para ver o instrumento primário da sonda, um sismômetro. Esse sismômetro, que está funcionando continuamente durante a maior parte da missão, mudará para operações intermitentes neste verão para economizar energia antes de desligar completamente no final deste verão.

O desligamento do sismógrafo, que encerraria as operações científicas do módulo de pouso, pode ocorrer no início de meados de julho, disse Kathya Zamora Garcia, vice-gerente de projeto da InSight. O projeto espera manter contato intermitente, incluindo uma imagem ocasional da câmera, até o final deste ano, quando os níveis de energia cairem abaixo do necessário para operar completamente.

Há alguma incerteza nesse cronograma, incluindo a esperança de que o módulo de pouso possa operar por mais tempo. “Estamos em um regime operacional em que nunca estivemos antes”, disse Bruce Banerdt, investigador principal da InSight no JPL. “À medida que a energia diminui, não temos certeza de como a espaçonave funcionará. Superou nossas expectativas em quase todas as curvas de Marte. Pode durar mais do que isso.”

O projeto vem alertando há algum tempo que, à medida que a poeira continuasse a se acumular nos painéis solares da sonda, os níveis de energia cairiam e colocariam a missão em risco. Banerdt disse em uma reunião do comitê consultivo em fevereiro que os níveis de energia cairiam abaixo do necessário para operar instrumentos científicos em maio ou junho, e abaixo da “sobrevivência” para o próprio módulo de pouso até o final do ano.

Banerdt e outros esperavam um “evento de limpeza” para remover a poeira dos painéis, como um redemoinho de poeira ou uma rajada de vento. Os painéis geraram 5.000 watts-hora de energia por dia marciano no pouso, mas agora produzem apenas um décimo disso. Mesmo um evento de limpeza modesto poderia aumentar os níveis de energia o suficiente para manter a missão em operação.

Os engenheiros tentaram outros meios para limpar os painéis solares, usando o braço robótico para recolher o regolito e soltá-lo perto dos painéis, permitindo que o vento pegasse grãos e os refletisse nos painéis, sacudindo a poeira acumulada no processo. Isso criou aumentos temporários no poder, que Garcia disse que forneceu mais quatro a seis semanas de operações dos instrumentos do módulo de pouso.

Banerdt disse, em retrospecto, que gostaria que a sonda tivesse algum tipo de mecanismo para limpar a poeira das matrizes, mas essa foi uma das desvantagens da missão se encaixar no limite de custo do programa Discovery. “Se investirmos mais dinheiro nos painéis solares, teríamos menos para investir nos instrumentos científicos, então tentamos encontrar o equilíbrio certo”, disse ele.

Apesar de seu fim iminente, a NASA considerou o InSight um sucesso, operando muito além de sua missão principal de um ano marciano. Essa avaliação ocorre mesmo que um de seus principais instrumentos, uma sonda de fluxo de calor, não tenha conseguido penetrar na superfície conforme planejado devido às condições do solo não previstas pelos projetistas de instrumentos com base no que foi visto em outros locais de pouso no planeta.

Esse sucesso inclui o mais forte “Marsquake” medido até hoje pela sonda em 4 de maio, estimado em magnitude 5. Banerdt disse que os cientistas ainda estão analisando os dados para tentar identificar a fonte do terremoto, que parece estar fora de uma falha conhecida. zona.

“Realmente não houve muita desgraça e tristeza na equipe. Ainda estamos focados em operar a espaçonave”, acrescentou. “Ainda estamos descobrindo como tirar o máximo de ciência disso.”

O projeto não descartou a tentativa de restabelecer o contato com a InSight no próximo ano, caso um evento de limpeza remova a poeira dos arrays. A recente revisão sênior da NASA de missões planetárias descobriu que pode haver uma pequena possibilidade de fazê-lo em meados de 2023 após a temporada de inverno no local de pouso.

“O ambiente marciano é muito incerto. Não sabemos o que vai acontecer”, disse Garcia, com sessões de comunicação planejadas para o caso. “Estaremos ouvindo.”

Leave a Reply

Your email address will not be published.