Monkeypox também pode ser transportado pelo ar

Os Centros de Controle e Prevenção de Doenças atualizaram suas orientações na semana passada para viajantes que desejam se proteger contra a varíola dos macacos. Essa foi uma de suas recomendações: “Use máscara. Usar uma máscara pode ajudar a protegê-lo de muitas doenças, incluindo varíola.”

Na noite de segunda-feira, essa recomendação foi excluída.

“O CDC removeu a recomendação de máscara do aviso de saúde de viagem do monkeypox porque causou confusão”, disse a agência em comunicado na terça-feira.

No entanto, a agência ainda diz que em países onde a varíola está se espalhando, “contatos domésticos e profissionais de saúde” devem considerar o uso de máscaras. Essa diretriz também se aplica a “outras pessoas que podem estar em contato próximo com uma pessoa que foi confirmada com varicela”.

A reviravolta sugere um aspecto pouco discutido do atual surto de varíola dos macacos: o vírus pode ser transmitido pelo ar, pelo menos em distâncias curtas. Embora a transmissão aérea seja apenas um pequeno fator na disseminação geral, disseram especialistas em entrevistas, não há estimativas firmes sobre o quanto isso contribui.

Desde 13 de maio, quando foi relatado o primeiro caso do surto, mais de mil pessoas em 31 países foram diagnosticadas com o vírus e pelo menos outros mil casos estão sendo investigados. Até terça-feira, os Estados Unidos registraram 31 casos em 12 estados e no Distrito de Columbia.

Em surtos anteriores, a maioria dos casos foi relatada naqueles que tiveram contato próximo com um paciente ou animal infectado. Mas, em alguns casos, a transmissão aérea foi a única explicação para as infecções.

Em outro lugar em seu site, o CDC ainda pede que os pacientes com varíola dos macacos usem uma máscara cirúrgica, “especialmente aqueles que apresentam sintomas respiratórios”. Também pede a outros membros da família que “considerem usar uma máscara cirúrgica” quando estiverem na presença da pessoa com varíola.

Supõe-se que a varíola se comporte como seu primo viral, a varíola. Em uma revisão de 2012 da transmissão da varíola, o Dr. Donald Milton, especialista em vírus da Universidade de Maryland, descreveu vários casos de transmissão aérea.

Foi a única explicação plausível durante um surto de varíola em 1947 em Nova York, ele escreveu, quando um paciente aparentemente infectou outro a sete andares de distância em um hospital. Então, em 1970, um único paciente infectou vários outros em três andares de um hospital em Meschede, na Alemanha, auxiliado por correntes de ar no prédio.

E os cientistas que estudam um surto de varíola dos macacos na Nigéria em 2017 observaram casos de transmissão dentro de uma prisão e registraram infecções em dois profissionais de saúde que não tiveram contato direto com os pacientes.

Em uma conferência científica organizada na semana passada pela Organização Mundial da Saúde, vários pesquisadores discutiram as muitas incógnitas sobre a varíola dos macacos, incluindo seu principal modo de transmissão.

“É muito ambíguo qual é a rota de transmissão verdadeira ou dominante, e parte disso pode ser abordada em modelos animais”, disse Nancy Sullivan, pesquisadora do Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas, na conferência. “Provavelmente isso precisa ocupar um lugar de destaque para algumas das pesquisas de laboratório.”

Mas em briefings com a imprensa e com o público em geral, as autoridades de saúde não abordaram explicitamente a possibilidade de transmissão aérea ou o uso de máscaras para proteção.

E em entrevistas, eles enfatizaram o papel de grandes gotículas respiratórias que são expelidas de pacientes infectados e se deslocam para objetos ou pessoas. A infecção por Monkeypox requer “contato sustentado realmente próximo”, disse Andrea McCollum, principal especialista do CDC no vírus.

“Este não é um vírus que foi transmitido por vários metros”, disse ela. “É por isso que temos que ter muito cuidado ao enquadrar isso.”

Quando perguntada se as autoridades de saúde deveriam tornar a possibilidade de transmissão aérea mais amplamente conhecida, McCollum disse: “É um ponto justo a se fazer, e é algo que certamente devemos considerar avançar”.

A rápida reviravolta do CDC nas máscaras para viajantes preocupados com a varíola dos macacos lembrava suas primeiras negações de que o coronavírus estava no ar. Em setembro de 2020, a agência publicou orientações sobre a transmissão aérea do vírus e a retirou abruptamente apenas alguns dias depois.

Somente em maio de 2021 a agência reconheceu que o coronavírus poderia “permanecer suspenso no ar por minutos a horas”.

A maioria das informações sobre o vírus da varíola dos macacos foi obtida a partir de estudos sobre a varíola. Nas últimas duas décadas, os cientistas estudaram como a varíola se espalha, incluindo sua presença em minúsculas gotículas chamadas aerossóis, a fim de se preparar para seu uso potencial por bioterroristas.

“A maioria das pessoas pensa que a varíola geralmente é transmitida por gotículas grandes, mas pode, por qualquer motivo, ocasionalmente ser transmitida por aerossóis de partículas pequenas”, disse Mark Challberg, virologista do Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas.

Dr. Milton alertou que o planejamento para uma possível transmissão aérea da varíola dos macacos era particularmente importante em hospitais, porque as precauções para evitar a propagação de vírus através de aerossóis não são universais.

À medida que o surto de varíola continua, muitos pacientes estão se isolando em casa porque seus sintomas são leves. Os membros dessas famílias podem precisar levar em consideração a possibilidade de transmissão aérea, disseram especialistas.

Muitas perguntas não respondidas sobre a varíola dos macacos permanecem, incluindo por que o surto atual produziu apenas casos relativamente leves. Os cientistas não sabem se as pessoas podem transmitir o vírus mesmo na ausência de sintomas, há quanto tempo o vírus circula nas comunidades e se pode ser transmitido no sêmen ou nas secreções vaginais.

Há evidências de que uma mulher grávida pode transmitir o vírus da varíola do macaco para o feto. Em um estudo observacional de 216 pacientes na República Democrática do Congo, o maior do gênero, quatro em cada cinco mulheres grávidas tiveram abortos espontâneos. Os pesquisadores encontraram o vírus e as lesões virais nos fetos.

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