‘H2Hubs’ alimentará a produção americana de hidrogênio em programa de US$ 8 bilhões

O Departamento de Energia iniciou ontem um novo programa de US$ 8 bilhões para desenvolver uma rede de centros para a produção de hidrogênio como combustível limpo. É um marco para uma das estratégias mais controversas do governo Biden para combater as mudanças climáticas.

O hidrogênio tem o potencial de reduzir as emissões de algumas das indústrias mais difíceis de limpar. Pode substituir o carvão usado na fabricação de aço ou combustíveis fósseis que abastecem caminhões a diesel e navios de carga. Quando queimado, produz vapor de água em vez de emissões de gases de efeito estufa (embora ainda possa contribuir para a poluição do ar por óxido de nitrogênio).

A parte complicada é que nem todo hidrogênio é criado da mesma maneira e pode vir com diferentes benefícios e armadilhas. No momento, a maior parte do hidrogênio é feita usando gás. Para produzir hidrogênio a partir do gás, o metano reage com vapor de alta temperatura sob alta pressão. Esse processo libera dióxido de carbono e há a ameaça ao clima que vem dos vazamentos de metano em toda a indústria de gás. O metano é um gás de efeito estufa ainda mais potente do que o dióxido de carbono.

Portanto, o governo Biden precisa limpar a produção de hidrogênio antes de poder usar o hidrogênio para descarbonizar outras indústrias. O DOE apresentou parte de seu plano para limpar esse processo ontem, quando apresentou um Aviso de Intenção (NOI), um documento dizendo que planeja anunciar uma oportunidade de financiamento em setembro ou outubro para desenvolver hubs de hidrogênio limpo, que chama de “ H2Hubs.”

A Lei de Infraestrutura Bipartidária fornece financiamento para pelo menos quatro hubs; o NOI diz que o DOE está considerando financiar entre seis e 10 hubs para iniciar seu programa. Desses hubs, pelo menos um deve produzir hidrogênio usando energia renovável. Outro centro deve alimentar a produção de hidrogênio com energia nuclear. E, pelo menos, um hub deve ser capaz de mostrar que pode produzir hidrogênio limpo a partir de combustíveis fósseis, combinando-o com tecnologias que capturam e sequestram as emissões de dióxido de carbono. Mas o DOE também diz que procurará pelo menos dois hubs em regiões com “recursos abundantes de gás natural”, o que pode levar a mais H2Hubs movidos a combustíveis fósseis do que a energia renovável.

Especialistas em energia limpa estão observando de perto os movimentos do DOE quando se trata de hidrogênio. Se o DOE não for cuidadoso com os tipos de projetos que escolhe, todo o hype para o hidrogênio pode dar um impulso à indústria do gás em um momento em que a pesquisa mostra que o mundo deveria eliminar gradualmente o combustível sujo para evitar mudanças climáticas mais catastróficas.

A produção de hidrogênio que combina gás com captura de carbono não cria um combustível verdadeiramente limpo e pode até levar a mais emissões de gases de efeito estufa em determinados cenários. Quando esse tipo de hidrogênio é usado para aquecer edifícios, por exemplo, pode ser ainda mais sujo do que os sistemas de aquecimento que substitui, descobriram pesquisadores de Stanford e Cornell em um estudo publicado no ano passado. Isso ocorre principalmente porque a produção e o uso de gás estão repletos de vazamentos de metano de poços, oleodutos e até eletrodomésticos em residências e empresas. É um grande problema climático que pode se estender a hubs de hidrogênio baseados em gás.

Por causa desse risco, o Departamento de Energia precisa endurecer seus padrões para o que é considerado um projeto de hidrogênio limpo, dizem especialistas das organizações sem fins lucrativos Union of Concerned Scientists e RMI. Seus US$ 8 bilhões em financiamento para hidrogênio limpo vêm da Lei de Infraestrutura Bipartidária aprovada no ano passado, e a linguagem da lei considera apenas o impacto climático das emissões de CO2 no local de produção de hidrogênio.

Uma abordagem mais segura, de acordo com as organizações sem fins lucrativos, seria examinar todas as emissões de gases de efeito estufa que vêm de toda a cadeia de suprimentos e do processo de produção de hidrogênio. Em um sinal de que o DOE pode ter isso em mente ao avaliar os pedidos de financiamento, o NOI emitido esta semana diz que o departamento “pretende também avaliar as emissões de ciclo de vida completo para cada pedido e dará preferência a aplicativos que reduzam as emissões de GEE em todo o ciclo de vida completo do projeto.”

O verdadeiro “hidrogênio verde”, em contraste, é feito com eletrólise movida a energia renovável que divide a água para chegar ao hidrogênio. Esse processo é menos poluente, mas, no momento, ainda é mais caro do que produzir hidrogênio com gás e captura de carbono porque os eletrolisadores são caros.

O governo Biden está trabalhando para reduzir esse custo. O presidente Joe Biden autorizou o uso da Lei de Produção de Defesa ontem para reforçar as cadeias de suprimentos domésticas para tecnologias de energia limpa, incluindo eletrolisadores. O Departamento de Energia lançou uma iniciativa no ano passado com o objetivo de reduzir o custo do hidrogênio limpo em 80% para US$ 1 por quilo até o final da década.

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