Estes não são os Celtics de Larry Bird. E isso é muito bom.

Quando Bill Walton reviveu e concluiu sua carreira na NBA com o Boston Celtics, ele elaborou um plano nas noites de jogos para vencer o trânsito notoriamente congestionado da cidade: ele andava de metrô para o trabalho.

Imagine uma ruiva imponente e inconfundível, de 1,80 m, embarcando no T, como é conhecido em Boston, na estação de Harvard. Walton morou nas proximidades durante a temporada de 1985-86 do Celtics e em 1986-87, quando perdeu nas finais da NBA para o Los Angeles Lakers.

“Linha Vermelha para a Linha Verde para o antigo Jardim”, disse ele. “E com um carro lotado de fãs enlouquecidos batendo nas paredes e no teto, balançando o carro, cantando, ‘Aqui vamos nós, Celtics, aqui vamos nós!’ ”

Em uma recente entrevista por telefone, Walton acrescentou que, após seis anos atormentados por lesões com os Clippers disfuncionais e de propriedade de Donald Sterling de San Diego e Los Angeles, esses passeios não foram assustadores nem um choque cultural para um nativo da Costa Oeste.

“Foi o céu”, disse ele.

O antigo Boston Garden foi substituído em 1995 pelo que hoje é conhecido como TD Garden. Mas o movimentado centro de passageiros da Estação Norte permanece, alcançado pelos bondes do T que ressoam através de túneis antigos o suficiente para escavações arqueológicas.

Assim também existe o famoso piso de parquet, com algumas peças remanescentes do Garden original: os agora 23 banners de camisa aposentados, um bom número de porteiros de rosto corado com sotaque sulista e cambistas de ingressos escondidos à vista na Causeway Street .

“O novo local não tem as linhas de visão e se projeta do segundo nível, de onde chamamos os jogos e, de certa forma, tinha uma visão melhor do que a quadra”, disse Marv Albert, locutor do Hall da Fama cuja estreia no rádio – Knicks no Celtics, 27 de janeiro de 1963 – estava em Boston, substituindo Marty Glickman, aos 21 anos.

Ele acrescentou: “O TD Garden não é uma arena muito glamourosa, como o que os Warriors construíram em San Francisco. E com a área circundante e a história dos Celtics, ainda há uma sensação dos velhos tempos.”

Para esse fim, quando as finais da NBA retornarem a Boston pela primeira vez desde 2010 – com os já mencionados Golden State Warriors chegando à cidade para o jogo 3 na noite de quarta-feira – será a versão da liga de passear pelo um pouco gentrificado, mas ainda velho bairro, fazendo as rondas nostálgicas de onde cresceu.

Não foi até anos depois que o Celtics da era Bill Russell ganhou 11 títulos de 1957 a 1969 que o basquete profissional se tornou um bilhete quente em Boston, ou em qualquer lugar nos Estados Unidos, muito menos uma venda global sexy. Mas foi principalmente na North Station, aquele nexo de design urbano pesado, que a NBA progrediu do rastreamento para o andar.

Tem sido alguns anos difíceis, as perdas do Aposentado Número Celtics dolorosas e profundas para aqueles que permanecem do período dinástico inigualável de Boston. John Havlicek, nº 17, morreu em 2019; KC Jones (25) e Tom Heinsohn (15) passaram em 2020; Sam Jones (24) em 2021; Jo Jo White (10), uma estrela dos anos 1970 em duas equipes de título, em 2018.

Ainda assim, Dan Shaughnessy, o venerável colunista do Boston Globe, conversou recentemente com Bob Cousy (nº 14), que lhe disse: “Ter isso acontecendo aos 93 anos é realmente um momento especial”. Ele quis dizer a 22ª série do campeonato do Celtics, da qual eles venceram 17, empatada com a franquia Lakers que se originou em Minneapolis.

Nenhum neófito impressionado, Shaughnessy, no entanto, ficou emocionado com as apresentações de troféus após a fuga do Celtics de Miami no jogo 7 das finais da Conferência Leste. Lá estava Cedric Maxwell, um locutor do Celtics e aposentado nº 31, entregando o troféu do campeonato da conferência, batizado em homenagem a Cousy, ao veterano atacante Al Horford. Então, Maxwell passou o novo troféu de jogador mais valioso da conferência, nomeado em homenagem a Larry Bird, para a estrela ascendente dos Celtics, Jayson Tatum.

“Onde mais você consegue isso?” Shaughnessy disse antes de responder sua pergunta. “Os Yankees no beisebol.”

Para uma geração de jornalistas esportivos muito jovens para ter coberto a iluminação de charutos da vitória do patriarca dos Celtics, Red Auerbach, de sua posição de treinador, os Celtics da era Bird dos anos 1980 foram nossa introdução ao folclore vivo dos Celtics.

Em cadeiras próprias para alunos da terceira série ao longo das linhas de base, vimos Lakers e Celtics aumentarem drasticamente o perfil da liga através das lentes da rivalidade entre Magic Johnson e Bird. Repórteres de fora da cidade dormiam em uma nova rede de hotéis em Copley Square, despertados por alarmes ensurdecedores em uma manhã de junho, que juramos ser o trabalho desonesto de Auerbach – porque os Lakers também ficaram lá.

Nós nos encolhemos quando os fãs jubilosos correram para a quadra depois que o Celtics venceu o jogo 7 das finais de 1984 e nos perguntamos se Bird e companhia – sem mencionar o Lakers – sairiam vivos. Corremos o risco de ser sufocados ou esmagados em vestiários de visitantes horrivelmente ventilados que não eram páreo para a crescente multidão da mídia.

Saímos, exaustos da umidade opressiva do final da primavera do prédio, evitando o rato ocasional, ainda pensando que não havia outro lugar onde preferíamos estar.

Apesar das memórias de Walton de todos estarem a bordo do T ruidoso, aqueles Celtics não representavam toda Boston. Através da enorme boa sorte de desembarcar Bird (aposentado nº 33) no draft da faculdade e trocar inteligentemente pelos direitos de Kevin McHale (32), mas também estocando seu banco com jogadores brancos marginais, os Celtics foram percebidos como o reputado reduto em uma liga cada vez mais dominada por talentos afro-americanos. Os bairros negros de Boston preferiam seus rivais, o Philadelphia 76ers de Julius Erving ou o Lakers de Johnson.

Mas o Celtics, cujo principal talento, pelo menos, há anos é predominantemente negro, jogou nesta temporada com 100% de capacidade em casa. A base de fãs em Boston provavelmente está achando essa equipe de defensores contundentes de retrocesso ainda mais relacionável e mais unida do que nunca – embora jogadores de cor visitantes possam argumentar que é meramente mega-partidário, não pós-racial.

Há sempre a tentação de exagerar nas comparações com campeões de outrora, especialmente quando se lembra que o Celtics ganhou exatamente um campeonato desde 1986. Mas alguns apontaram que o armador Marcus Smart evoca memórias de KC Jones e companheiro de corrida de Bird nos anos 80, Dennis Johnson (aposentado nº 3). E enquanto Tatum pode nunca ser Bird na mente coletiva das massas de Boston, ele, aos 24 anos, parece destinado a ter seu número, 0, se juntar ao 00 de Robert Parish nas vigas.

Afinal, foi preciso um título, em 2008, para Kevin Garnett (aposentado nº 5) e Paul Pierce (34) chegarem lá.

O pivô atual, Robert Williams III, não é nenhum Russell (aposentado nº 6), mas ele, aos 24 anos, é um protetor de aro genuíno e caseiro. Horford, que joga na imagem do cara da cola dos anos 1970, Paul Silas, foi readquirido na última off-season, o tipo de adição astuta de construção de equipe pela qual os Celtics eram conhecidos ao longo de quatro décadas de conquistas de vários títulos.

Tendo perdido o único jogador principal que eles contrataram, Gordon Hayward, para a free agency em 2020, e Kyrie Irving, o melhor jogador que eles trocaram, também para a free agency, em 2019, esses Celtics foram mais ou menos juntos de qualquer Auerbach. equipe. Danny Ainge, o ex-gerente geral, fez o trabalho pesado com muita ajuda dos Nets, cujas escolhas de draft foram roubadas em uma troca de 2013 pelo desvanecido Pierce e Garnett trouxe Tatum e sua co-estrela, Jaylen Brown.

Assim, também, os atuais Warriors são construídos sem o benefício de um agente livre de butique, após a saída de Kevin Durant em 2019. Esta série é uma variação bem-vinda do tema de estrelas intencionais que determinam o equilíbrio competitivo, um uso de alavanca que desanima alguns fãs e que algumas pessoas passaram a ver como prejudicial à liga.

Esses Celtics, é claro, jogam no mesmo universo de arremessos de 3 pontos que foi estilisticamente expandido por Stephen Curry, do Golden State, mais do que qualquer um, outra tendência considerada censurável por muitos fãs mais velhos. E o TD Garden não é diferente de outras arenas da NBA com delícias culinárias aprimoradas e a experiência padrão no jogo de truques de show de chão e barulho ininterrupto que uma vez fez a cabeça e o charuto de Auerbach explodirem.

Walton prefere se lembrar dos fãs chegando a um estado frenético por conta própria, a caminho da Linha Verde. De sua casa em San Diego, ele disse: “Conhecendo Boston, tenho certeza de que nada mudou”.

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