Este deserto da Califórnia pode ser a chave para alimentar todos os carros elétricos da América

O Mar Salton, que fica aproximadamente no meio do ponto baixo geológico maciço, não é realmente um mar. O maior lago interior da Califórnia, tem 51 milhas de comprimento de norte a sul e 17 milhas de largura, mas diminui gradualmente à medida que cada vez menos água flui para ele. Ao mesmo tempo, foi um próspero local de entretenimento e recreação, negócio que também secou em grande parte. Ele deixou para trás prédios abandonados e praias rasas e cinzentas. As rodovias que circundam o lago são atravessadas agora principalmente por caminhões que passam.

Nos últimos anos, as empresas vêm aqui para extrair um metal valioso, o lítio, que a indústria automobilística precisa à medida que passa a fabricar carros elétricos. O lítio é o elemento metálico mais leve que ocorre naturalmente na Terra, e, por isso, entre outros, é importante para baterias de carros elétricos, que devem armazenar muita eletricidade em uma embalagem com o menor peso possível.

Além disso, com a geografia única da Bacia do Mar de Salton, engenheiros e técnicos podem obter o lítio com o mínimo de destruição ambiental, de acordo com empresas que trabalham lá. Em outros lugares, o lítio é retirado da terra usando mineração de rocha dura que deixa cicatrizes enormes e feias na terra. Aqui, ele existe naturalmente em forma líquida, então a extração não requer mineração ou detonação.

Ao longo de milhares de anos, as águas das enchentes do rio Colorado, transportando minerais retirados das Montanhas Rochosas, Ruby Canyon, Glen Canyon, Grand Canyon e muito mais, chegaram a essas terras baixas. Vez após vez a água veio e evaporou, deixando para trás metais que acabaram enterrados no solo.

O lítio é abundante na Bacia do Mar de Salton. De fato, as pessoas que trabalham para extraí-lo dizem que pode haver o suficiente para fabricar baterias para todos os carros elétricos que devem ser construídos neste país por muitos anos, liberando os Estados Unidos da dependência de fornecedores estrangeiros de lítio. Essa tem sido uma prioridade para o governo Biden.

A crosta da Terra é fina aqui, e há água no subsolo perto da rocha líquida quente e fervente dentro da Terra, chamada magma. Presa naquele forno natural, essa água se tornou um ensopado mineral superaquecido.

As empresas de energia geotérmica estão aqui há décadas perfurando a água de quase 700 graus, permitindo que ela ferva instantaneamente do solo. O vapor da salmoura quente – assim chamado por causa de seu alto conteúdo mineral – gira turbinas, gerando eletricidade. É então bombeado de volta para a Terra, onde é aquecido de volta para começar de novo. Este tipo de energia é considerada limpa e renovável, pois depende de calor que ocorre naturalmente na Terra.

“É um dos maiores campos de energia geotérmica do mundo”, disse Derek Benson, diretor de operações da EnergySource Minerals.

A EnergySource Minerals foi desmembrada em 2018 da EnergySource, uma empresa de energia geotérmica que gera eletricidade a partir da salmoura quente de Salton Sea há uma década. A EnergySource Minerals agora está trabalhando para obter lítio da salmoura que está usando como energia.

Quanto lítio está aqui, exatamente, e quanto pode ser extraído, são questões que uma equipe de pesquisa dos Laboratórios Nacionais Lawrence Berkeley está trabalhando para descobrir.

Aproximadamente um quarto da água retirada do subsolo aqui é de rochas dissolvidas, uma concentração mineral muito maior do que a encontrada na água do mar comum, de acordo com Patrick Dobson, geólogo do Berkeley Labs que lidera a pesquisa. O lítio compõe cerca de 200 partes por milhão, disse ele, o que se compara a cerca de 10 partes por milhão em alguns outros campos geotérmicos quentes.

“É por isso que isso é interessante”, disse ele. “Não é apenas uma salmoura geotérmica. Há certos lugares onde há um enriquecimento em lítio na salmoura e o Salton Sea é o lugar nos EUA onde estamos realmente focando nossa atenção.”

As pessoas que trabalharam com essa salmoura sabem há muito tempo sobre seu conteúdo, mas não adiantam muitos minerais indiferenciados e extraí-los seletivamente não era econômico. Mas isso foi antes de os carros elétricos se tornarem um grande negócio e o preço do lítio começar a disparar. Assim, as empresas investiram em novas tecnologias para extrair o lítio da salmoura.

“Nós usamos o que chamamos de adsorção seletiva de lítio”, disse Benson. “E então passamos a salmoura com lítio por um de nossos adsorvedores proprietários. Ele tem uma química que tem afinidade com o lítio e, na verdade, apenas com o lítio.”

Um dos desafios é a eficiência com que essas tecnologias podem extrair o lítio da salmoura, disse Dobson, da Berkeley Labs. Embora haja muito lítio na salmoura, essas técnicas de extração provavelmente não serão capazes de retirar 100% de cada gota.

Além disso, à medida que o lítio é retirado da salmoura e a salmoura é bombeada de volta para o subsolo, os níveis de lítio serão notavelmente esgotados ou os níveis serão reabastecidos à medida que mais lítio for drenado das rochas?

“Sabemos por medições de rochas que ainda estão no reservatório que nem todo o lítio está presente na salmoura”, disse ele. “Ainda há lítio presente nas rochas.”

A coleta de lítio agora parece mais lucrativa para empresas como a EnergySource do que seu negócio original de apenas gerar eletricidade a partir da sopa fumegante. Na verdade, outras empresas estão entrando no negócio de energia geotérmica em grande parte para que possam obter lítio. No caso deles, a eletricidade é apenas um bônus.

Não muito longe das usinas geotérmicas de cor bege da EnergySource, uma empresa chamada Recursos Térmicos Controlados tem sua própria pequena usina. Este está atualmente em fase de testes, mas a CTR já firmou parceria com a General Motors, que comprará o lítio produzido aqui para seus veículos elétricos. Mais recentemente, a empresa italiana de baterias EV Italvolt anunciou planos para uma empresa spin-off trabalhar com a CTR. Os planos exigem que a Statevolt, como é chamado o spin-off, construa uma fábrica de baterias nas proximidades, usando tanto a energia produzida pelos geradores da CTR quanto o lítio retirado da salmoura local. A fábrica poderá um dia produzir baterias suficientes para 650.000 veículos elétricos anualmente, de acordo com Italvolt.

Colocar a fabricação de baterias no local eliminará os custos de envio de materiais, bem como as emissões de dióxido de carbono de todos os navios, trens e caminhões necessários para transportar o lítio para as fábricas de baterias que hoje estão localizadas principalmente na Ásia, disse Rod Colwell, CEO da CTR.

Essa nova onda de interesse pode significar coisas boas para uma comunidade que precisa de ajuda. Décadas atrás, o Mar Salton foi um destino turístico, com pessoas reunindo-se no oásis do deserto da Califórnia para desfrutar de passeios de barco e esqui aquático. Isso foi antes da evaporação secar o lago, concentrando poluentes no corpo de água cada vez menor.

Um funcionário da Controlled Thermal Resources'  (CTR) Projeto Hells Kitchen Lithium and Power em Calipatria, Califórnia.

“Você encontraria pessoas de Hollywood, os luminares do sul da Califórnia vindo de barco e apreciando os bons restaurantes, jogando golfe”, disse Frank Ruiz, diretor do programa Salton Sea da National Audobon Society. “Essa era a vida do Salton Sea nos anos 50 e 60 e apenas 50 anos depois, é isso que temos”, disse ele, olhando ao redor de uma praia à beira do lago em grande parte abandonada.

“Você deixou de ser a Riviera Ocidental para ser um dos piores pesadelos em termos ambientais e de saúde pública”, disse ele.

O lago está encolhendo devido à falta de fluxos naturais, combinados com anos de seca e aumento das temperaturas devido às mudanças climáticas. À medida que o lago continua a recuar, deixa para trás areia e lama pegajosa rica em poluentes. Isso, combinado com o fato de que a área é uma bacia natural que tende a prender e reter a fumaça das áreas circundantes, contribui para altas taxas de asma, disse ele.

Hoje, a área parece quase abandonada, além de algumas fazendas de tâmaras evidentemente prósperas com fileiras de palmeiras de tronco grosso. Artistas foram atraídos pela tela em branco da área de estruturas vazias e espaços abertos, criando uma colônia de casas pintadas e decoradas descontroladamente. Grandes esculturas de arame e concreto habitam a praia.

O que inundou a área várias vezes ao longo das eras. O lago que existe hoje foi criado por volta de 1905, quando canais artificiais transbordaram nas planícies do deserto. Por muito tempo, o grande lago resultante foi uma benção para os pássaros viajantes, bem como para os entusiastas de esportes aquáticos.

“Costumávamos obter mais de 400 espécies diferentes de pássaros e praticamente todas as espécies que temos na Califórnia, no Mar Salton”, disse Ruiz. “Do ponto de vista ambiental, é uma das últimas joias de pé ao longo da Pacific Flyway, especialmente aqui na Califórnia”.

O lago e sua água não estão ligados à salmoura subterrânea rica em lítio, mas, Ruiz espera, a extração de lítio pode gerar empregos e receita para ajudar a reconstruir a economia da região do Mar Salton e talvez até mesmo seu ambiente danificado, além de colocar mais carros elétricos em circulação. a estrada.

“Isso pode ser muito bom para a região como um todo. Não apenas para Imperial County, para Coachella Valley, para todos os californianos”, disse Ruiz. “Quero dizer, em todo o país, pode ser um catalisador.”

Leave a Reply

Your email address will not be published.