Descoberta de DNA sinaliza a sobrevivência de uma tartaruga que respira vagabundo

Descoberta de DNA sinaliza a sobrevivência de uma tartaruga que respira vagabundo

Uma tartaruga que se temia estar extinta localmente foi encontrada em abundância o suficiente para derramar seu DNA em todo o rio de descarga mais alto da Austrália. A redescoberta de qualquer espécie é uma boa notícia para a ecologia, mas o chelidae em questão é um favorito particular para respirar através de sua extremidade traseira.

O baixo rio Burdekin é largo e lamacento, e suas tartarugas passam a maior parte do tempo em profundidade, então foi apenas em 1990 que o apresentador de TV Steve Irwin e seu pai capturaram uma. Na confirmação, esta era uma nova espécie, foi nomeada tartaruga de Irwin (Elseya irwini). Embora posteriormente encontrado habitando os afluentes do Burdekin, não foi visto no baixo Burdekin por mais de 25 anos, levando a temores de que havia perdido seu maior habitat

No entanto, um artigo na revista BMC Ecology and Evolution revelou a prova de que a tartaruga permanece presente em muitos locais do rio. A evidência vem na forma de DNA encontrado em amostras de água coletadas ao longo do rio.

As tartarugas de água doce de Queensland, incluindo a de Irwin, desenvolveram um método distinto de respiração para evitar ter que vir à superfície com muita frequência, reduzindo assim o risco de se tornar o almoço de outra pessoa. Eles absorvem água através de sua cloaca (o buraco que répteis e pássaros usam para reprodução e defecação). Estruturas semelhantes a guelras em seus tratos digestivos capturam oxigênio dissolvido na água.

Nenhuma espécie de tartaruga conhecida pode sobreviver puramente com seu oxigênio de origem anal; todos eles têm que vir à superfície de vez em quando para tomar ar da maneira usual. No entanto, a respiração lenta atrasa a necessidade de fazê-lo. Sob as condições certas, algumas tartarugas podem obter 80% de suas necessidades de oxigênio dessa maneira – embora o número seja menor para outras espécies.

A respiração do vagabundo requer água rica em oxigênio, no entanto, o que requer fluxos rápidos. Temia-se que uma represa no rio Mary pudesse levar as espécies dessa bacia à extinção, diminuindo o suprimento de oxigênio. A campanha para parar a barragem, na qual a tartaruga incomum e ameaçada de extinção assumiu o papel de protagonista, foi a primeira vez que sua capacidade se tornou amplamente conhecida fora dos círculos herpetológicos.

Consequentemente, havia temores de que a represa de Burdekin Falls, concluída em 1987, pudesse ter iniciado um declínio fatal no número de tartarugas de Irwin naquele rio. No entanto, a Dra. Cecilia Villacorta-Rath, o professor Damien Burrows e os co-autores amostraram 37 locais ao longo do rio Burdekin e seus afluentes, e a presença de DNA de tartaruga foi encontrada em toda a bacia.

Isso não significa que a tartaruga não é afetada pela represa. Amostras coletadas nos rios afluentes Broken e Bowen foram mais frequentemente positivas para DNA de tartaruga, indicando maior abundância ali do que abaixo da barragem. No entanto, o DNA de tartaruga foi encontrado em quatro locais abaixo da barragem, mas acima da confluência com o rio Bowen.

“Até essa redescoberta, não tínhamos nenhum registro formal para provar que a tartaruga de Irwin ainda vivia no baixo rio Burdekin, e esse rio mudou muito desde a construção da represa de Burdekin Falls”, disse Burrows em um comunicado. . “É reconfortante saber que eles ainda estão morando lá.”

As tartarugas de Irwin compartilham o baixo Burdekin com crocodilos, desencorajando os cientistas a mergulhar nas águas. A escuridão do rio abaixo das cataratas torna as câmeras subaquáticas inúteis, e toda essa respiração de vagabundos limita as oportunidades de localizá-las na superfície. A capacidade de coletar DNA ambiental (eDNA) e ampliá-lo até o ponto em que sua fonte possa ser determinada provou ser um divisor de águas para encontrar as tartarugas, assim como tem sido para espécies humanas extintas. “Tudo o que tivemos que fazer foi pegar uma amostra de água e analisar seu DNA”, disse Burrows.

“Não sabemos nada sobre a demografia dessa população”, disse Vilacorata-Rath, mas o fato de eles ainda estarem vivos prova que mais trabalho não é inútil.

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