Como SpaceX e Elon Musk podem atrasar seu próximo voo

Como SpaceX e Elon Musk podem atrasar seu próximo voo

Normalmente, você pode culpar um atraso de voo de uma companhia aérea em um punhado de suspeitos comuns, como mau tempo, problemas mecânicos e tráfego na pista. Mas, graças à ascensão da indústria espacial comercial, há agora uma nova e surpreendente fonte de interrupção das viagens aéreas: lançamentos de foguetes.

Nas últimas semanas, os voos dentro e fora da Flórida registraram um aumento acentuado nos atrasos. O Aeroporto Internacional de Palm Beach registrou mais de 100 atrasos ou cancelamentos somente em 15 de abril. (Alguns deles podem ser atribuídos a um aumento nos voos privados e charter.) As coisas são ainda piores no Aeroporto Internacional de Jacksonville, onde houve quase 9.000 atrasos nos voos em março. Na semana passada, os reguladores federais se reuniram para discutir essas interrupções, que refletem muitos dos desafios atuais enfrentados pelo setor de aviação, incluindo tempestades, aumento do custo do combustível de aviação, pandemia de Covid-19 e escassez de trabalhadores das companhias aéreas. Mas na Flórida, um número crescente de lançamentos espaciais – particularmente aqueles na área de Cabo Canaveral – também está tornando os horários dos voos mais complicados.

“Eles fecham um espaço aéreo significativo na costa leste antes, durante e depois de um lançamento. Esse tráfego tem que ir para algum lugar ”, disse John Tiliacos, vice-presidente executivo de finanças e compras do Aeroporto Internacional de Tampa, à Recode. “É como colocar 10 quilos de batatas em um saco de cinco quilos, então você está congestionando ainda mais um espaço aéreo já restrito na costa oeste da Flórida.”

Embora agora esses atrasos estejam concentrados na Flórida, esse problema pode piorar muito, especialmente à medida que o número de voos espaciais aumenta e novas instalações de lançamento, ou espaçoportos, são abertas em outras partes do país. A situação também é um sinal de que a chegada da segunda era espacial pode ter um impacto inesperado e até extremamente inconveniente na vida cotidiana.

O problema da nave espacial é relativamente simples: os controladores de tráfego aéreo atualmente precisam aterrar ou redirecionar os voos durante os lançamentos. Para romper a atmosfera e alcançar o espaço sideral, os foguetes devem primeiro viajar pelo espaço aéreo monitorado pela Administração Federal de Aviação (FAA), que supervisiona os centros de controle de tráfego aéreo e a navegação aérea em todo o país. Embora esses foguetes normalmente passem apenas alguns minutos neste espaço aéreo, eles podem criar detritos, como peças gastas de hardware de foguete, porque são projetados para liberar suas cargas em vários estágios ou porque a missão falhou. Boosters reutilizáveis ​​usados ​​por algumas naves espaciais, como o Falcon 9 da SpaceX, também reentram neste espaço aéreo.

Para garantir que os aviões não sejam atingidos por esses detritos, a FAA normalmente impede que os voos viajem dentro de um bloco de céu em forma de retângulo que pode se estender de 40 a várias centenas de quilômetros de comprimento, dependendo do tipo de lançamento. Normalmente, há cerca de duas semanas de antecedência antes de cada lançamento e, durante esse período, os controladores de tráfego aéreo podem desenvolver arranjos alternativos para os voos programados naquele dia. Enquanto um lançamento está ocorrendo, os oficiais da aviação rastreiam a entrada do veículo no espaço e aguardam a palavra de especialistas que analisam a trajetória dos detritos criados pelo lançamento em tempo real. Se houver detritos, os controladores de tráfego aéreo aguardam até que ele caia de volta à Terra, o que normalmente leva de 30 a 50 minutos. Quando isso acontecer, os voos regulares podem retornar às suas rotas normais de voo.

Um único lançamento espacial pode interromper centenas de voos. Por exemplo, um lançamento do SpaceX Falcon Heavy em 2018 – o mesmo voo que levou o Tesla Roadster de Elon Musk ao espaço – impactou 563 voos, criou 4.645 minutos totais de atrasos e forçou os aviões a voar mais 34.841 milhas náuticas, de acordo com dados da a FAA. Essa quilometragem extra aumenta rapidamente, especialmente quando você considera o combustível extra e as emissões de carbono envolvidas. Pesquisadores da Embry-Riddle Aeronautical University em Daytona Beach, Flórida, estimam que um único lançamento espacial pode custar às companhias aéreas até US$ 200.000 em combustível extra até 2027 e até US$ 300.000 em combustível extra na década seguinte.

A FAA insiste que está fazendo melhorias. No ano passado, a agência começou a usar uma nova ferramenta, o Space Data Integrator, que compartilha dados mais diretamente sobre as naves durante os lançamentos e permite que a agência reabra o espaço aéreo mais rapidamente. A FAA também diz que reduziu com sucesso a duração dos fechamentos do espaço aéreo relacionados ao lançamento de cerca de quatro para pouco mais de duas horas. Em alguns casos, a agência conseguiu reduzir esse tempo para apenas 30 minutos.

“Um objetivo final dos esforços da FAA é reduzir atrasos, desvios de rota, queima de combustível e emissões de companhias aéreas comerciais e outros usuários do Sistema Aéreo Nacional à medida que a frequência das operações espaciais comerciais aumenta”, disse a agência em comunicado.

Um gráfico que representa o número crescente de lançamentos de foguetes licenciados nos EUA.

Faa.gov

E a frequência de lançamentos está aumentando. Houve 54 lançamentos espaciais licenciados supervisionados pela FAA no ano passado, mas a agência acredita que esse número pode crescer em 2022 graças ao aumento do turismo espacial, à crescente demanda por satélites da Internet e às próximas missões de exploração espacial. Esses lançamentos também podem se tornar mais comuns em outras partes do país, à medida que novos portos espaciais, que geralmente são construídos em ou perto de aeroportos existentes, aumentam as operações. A FAA já licenciou mais de uma dúzia de locais de portos espaciais nos Estados Unidos, incluindo o Spaceport America no Novo México, onde a Virgin Galactic lançou seu primeiro voo no verão passado, bem como o Colorado Air and Space Port, uma instalação de transporte espacial localizada a apenas seis milhas do Aeroporto Internacional de Denver.

O papel da FAA na ascensão da indústria espacial comercial está se tornando cada vez mais complexo. Além de certificar e licenciar lançamentos, as responsabilidades da FAA também incluem estudar o impacto ambiental das viagens espaciais e supervisionar novos portos espaciais. A agência também terá que monitorar a segurança dos passageiros espaciais. Isso está no topo de todos os outros novos tipos de veículos voadores que a FAA também terá que ficar de olho, como drones, táxis aéreos voadores, jatos supersônicos e até, possivelmente, balões espaciais.

“Onde as coisas são contestadas é mais sobre: ​​como todos esses diferentes tipos de veículos se encaixam no sistema que a FAA é responsável?” Ian Petchenik, que dirige as comunicações para o serviço de rastreamento de voos de aeronaves Flightradar24, disse à Recode. “As coisas vão ficar muito mais complicadas, e ter uma maneira de descobrir quem tem prioridade, quanto espaço eles precisam e quais são as margens de segurança, eu acho, é uma questão de longo prazo muito maior.”

Embora ainda estejamos nos primeiros dias da indústria espacial comercial, alguns já expressaram preocupação de que a agência não esteja indo na direção certa. A Air Line Pilots Association alertou em 2019 que a abordagem da FAA poderia se tornar um “método proibitivamente caro de apoiar operações espaciais” e instou a agência a continuar reduzindo a duração dos desligamentos do espaço aéreo durante os lançamentos espaciais. Pelo menos um membro do Congresso, o deputado Peter DeFazio, já está preocupado com o fato de a FAA estar priorizando lançamentos de voos espaciais comerciais em vez de viagens aéreas tradicionais, que atendem significativamente mais pessoas.

Além dos atrasos nos voos aéreos, o florescente negócio de viagens espaciais já influenciou tudo, desde os reality shows que podemos assistir e os tipos de empregos que podemos obter até a política internacional e – por causa da potencialmente enorme pegada de carbono do setor – a ameaça das mudanças climáticas. Agora parece que a indústria espacial comercial também pode influenciar o momento de sua próxima viagem à Disney World.

Leave a Reply

Your email address will not be published.