Castelo Ashford da Irlanda quer que você viva como a realeza

Castelo Ashford da Irlanda quer que você viva como a realeza

EU devo admitir, é bom saber as coordenadas exatas da volta de luxo: 53°32′04″N 9°17′06″W. Ou, para ser mais claro, Ashford Castle, o hotel e resort nos arredores da cidade de Cong, County Mayo, na República da Irlanda.

Recentemente, passei cinco noites lá, e minha única reclamação é que não passei seis. Ao contrário da maioria dos hotéis que conheço, não foi um lugar que saí de bom grado. Da mesma forma, isso mudou meu vocabulário. Luxo e mimos são palavras que fazem minha alma presbiteriana decaída se contorcer com uma espécie de arrepio de “para trás de mim, Satanás”. Usualmente. Mas então, depois do meu tempo no castelo, eu tive que me perguntar se eu tinha encontrado anteriormente apenas hoteleiros que não conheciam os métodos adequados para administrar luxo ou mimos (embora meu júri mental ainda esteja dividido em qualquer tipo de mimo, uma palavra também muitas vezes encontrado na mesma frase com a palavra spa, um local cujos encantos, mesmo no Ashford Castle, estão em grande parte perdidos em mim).

Um bom serviço é apenas parte do que você recebe. E uma vez que você adiciona a qualidade da comida nos vários restaurantes do hotel, o luxo dos espaços comuns e dos quartos individuais, as habituais comodidades de resort de alto nível (golfe, spa) e o ambiente único —336 acres de bosques e jardins bem ajardinados, todos à beira do maior lago da República da Irlanda—o negócio começa a fazer sentido.

Ainda assim, nenhum hotel recebe classificações de cinco estrelas simplesmente com base no serviço atencioso, boa comida e uma contagem de fios ainda mais fina. Tem que haver algo mais, e no caso de Ashford Castle, o algo mais é duplo: história e localização. Os 83 quartos do hotel ocupam um prédio que faz você se sentir a cada curva da escada e a cada olhar pela janela do chão ao teto como se estivesse entrando em um Downton Abbey set (e se você pode pagar Ashford Castle, você pode realmente ser uma dessas pessoas, como Violet Crawley, que pergunta sem noção: “O que é um fim de semana?”). Mas não é um conjunto, ou não inteiramente. Sim, muito da arte vintage do século 19 foi comprada em vendas de imóveis, mas o hotel já foi uma propriedade rural de uma família abastada, então a ilusão de voltar no tempo não é totalmente uma ilusão. Só que agora a ordem está invertida e são os criados que se vestem à noite na hora do jantar.

Uma vez que você sai do hotel, em quase qualquer direção, não há ilusão, ou melhor, ilusão e realidade são uma coisa só. As fontes, os relvados que se estendem até ao infinito, o paisagismo que aqui obedece a uma ordem arregimentada enquanto ali solta a natureza num romantismo romântico de cores e formas, os caminhos que conduzem por entre matas a mais jardins, e mais caminhos de cascalho e mais bosques, e quadras de tênis e mais jardins: essas vistas moldadas que nunca param de dar lugar a mais vistas conseguem de alguma forma esculpir espaços ao mesmo tempo enormes e íntimos, e funcionam em você como um tônico. Uma vez que você começa a caminhar, você se sente tentado a cada curva e curva para ver o que está além. Apenas um pouco mais longe. E um pouco mais. E sendo o clima irlandês o que é, você faz um passeio de uma hora por essa imensidão e antes de terminar, você já aproveitou todas as quatro estações.

O Ashford Castle é um hotel desde 1939. Mas vem pelo seu nome honestamente, pois era uma vez um castelo (o slogan do hotel: Excelência desde 1228). A construção tem sido intermitente, mas interminável desde o século XIII, com uma ala adicionada aqui e uma torre ali, até que em algum momento do século XX o edifício se estabeleceu em sua forma atual: uma estrutura cinzenta desconexa encimada por torreões e ameias, contornada por um fosso . Construído no local de um mosteiro destruído, o castelo pertenceu e foi disputado por normandos, nobres irlandeses e protestantes ingleses por quase sete séculos antes de ser adquirido, em 1852, pelos Guinnesses, a rica família cervejeira, que usava boa parte de sua fortuna para comprar respeitabilidade e um lugar na alta sociedade. O Castelo de Ashford, com seus 26.000 acres de caça e pesca, era sua atração para os ricos ociosos e a realeza variada, e a isca provou ser suficientemente atraente para ajudar a conquistar Arthur Guinness um senhorio.

Em sua vida como hotel, o Ashford Castle mudou várias vezes de proprietários e de fortunas até que, mais recentemente, foi adquirido por 20 milhões de euros pelo grupo hoteleiro Red Carnation, que rapidamente despejou cerca de 75 milhões de euros em a propriedade para… eu diria restaurar sua grandeza, mas não tenho certeza se alguma vez foi tão grande antes.

Uma palavra aqui sobre a restauração de hotéis antigos, o que muitas vezes não significa tanto restaurar, mas atualizar e modernizar, com o resultado de que o caráter original do hotel – o que fez você apreciá-lo em primeiro lugar – é praticamente apagado. A pressão da água é boa, mas o personagem sumiu. Basta um pequeno detalhe: você costumava ser capaz de avaliar o quão sofisticado era um hotel pela qualidade dos papéis de carta e envelopes de cortesia colocados na mesa do quarto. Agora, lembre-se, ninguém hoje gasta muito tempo escrevendo cartas em hotéis ou em qualquer outro lugar, e os hoteleiros tomaram nota: a última vez que fiquei no Shelbourne atualizado em Dublin, eles deixaram de deixar qualquer papel de carta, o que quebrou minha coração, porque, caramba, aquele papel era tão bom você procurado para escrever uma carta. Ashford Castle, fico feliz em informar, ainda lança as coisas boas.

Niall Rochford, gerente do hotel, disse uma vez a um repórter: “Das duas palavras no nome do nosso hotel, ‘castelo’ é a mais importante. Isso torna Ashford único e autêntico. As pessoas querem viver o sonho, ser rei ou rainha por um dia.”

Ashford Castle está vendendo uma fantasia, mas as partes constituintes da fantasia são bastante reais: era um castelo, era uma propriedade rural – seria loucura não negociar com isso.

Pelo que pude ver, o hotel faz o possível para realizar essa fantasia para seus hóspedes. O atendimento é solícito e especializado sem ser obsequioso. A equipe é simpática e prestativa mesmo quando não precisa ser; por exemplo, um porteiro me pegou admirando uma das pinturas do século 19 que revestem os corredores e se deu ao trabalho de explicar como as histórias catastróficas da fome e da reforma agrária estavam sendo dramatizadas no que era tão vividamente visualizado: um proprietário a cavalo olhando compassivamente para inquilinos despossuídos ao lado da estrada. Eu não sabia se ficava mais impressionada com o fato de o castelo pendurar uma pintura assim ou se um funcionário aleatório era um intérprete tão habilidoso e amigável.

Em questões culturais, Ashford Castle tem uma fixação compreensível, se não totalmente perdoável, com o conto de fadas irlandês de John Ford. O homem quieto, que foi filmado, em parte, no terreno do hotel e pode ser exibido em todas as telas de TV em todos os quartos e algumas vezes por semana no luxuoso cinema do hotel. Mas, na maioria das vezes, a equipe do hotel se esforça para não distorcer a história – felizmente para a história de origem do hotel, as Guinnesses e seus antecessores estavam entre os “bons” proprietários no período que antecedeu a independência nacional do século XIX – e isso acontece. um trabalho de primeira linha de celebração da cultura regional.

Há uma lista estonteante de maneiras de passar o tempo no castelo, incluindo as habituais (golfe, pesca, tiro ao alvo) e as mais esotéricas (tiro com arco, tirolesa, passeios a cavalo). Mas você seria um tolo se não fizesse sua primeira parada na Escola de Falcoaria da Irlanda, localizada a uma curta caminhada do hotel. Quando você sente as garras de um falcão apertarem seu pulso enluvado pela primeira vez, de repente você fica feliz por estar usando aquela luva. Em seguida, o falcão é lançado de seu pulso e, à medida que sobe, é como se uma parte de você subitamente também estivesse no ar. Raramente estamos tão perto da selvageria, e pode parecer simples chamar isso de emocionante, mas é isso que é.

Depois da falcoaria, a atividade mais legal no castelo foi, bem, não exatamente no castelo. O programa Meet the Makers do castelo leva você a passeios de um dia para conhecer e aprender com artesãos e artesãos que trabalham no oeste da Irlanda. Dirigido por Eoin Warner, documentarista e autoridade na vida popular irlandesa, a jornada de um dia inclui visitas a pelo menos três artesãos, incluindo pescadores, ferreiros, tecelões, marceneiros, contadores de histórias, ceramistas e agricultores orgânicos. A viagem em que participei incluiu visitas ao cesteiro Joe Hogan, ao tradicional flautista e fabricante de flauta Marcus Hernon e seu filho, o violinista Breándán Hernon, e aos chefs Phillipa Duff e Sinéad Foyle, que administram o Sea Hare, um famoso restaurante pop-up de Connemara que celebra abastecimento. E chegar lá e voltar serpenteava através do sol forte e da beleza das sombras da paisagem montanhosa changeling de Connemara, marcando um dia quase perfeito.

Ashford Castle está vendendo uma fantasia, mas as partes constituintes da fantasia são bastante reais: era um castelo, era uma propriedade rural – seria apenas uma loucura não negociar nisso. E o hotel completa sua parte da barganha com serviços e comodidades de primeira classe e uma equipe que abraça seus papéis tão completamente que você nunca vê a máscara cair. Robert Bowe, gerente do programa de restaurantes e vinhos do hotel, com 35 anos de experiência no local, é tão habilidoso em tudo o que faz, seja dando um passeio pela adega ou tirando o cloche de prata de uma entrada recém-chegada à mesa, que eu começou a descrevê-lo mentalmente usando as palavras que Wodehouse usa para descrever o inimitável Jeeves, como quando “Jeeves brilhava pela sala”. Portanto, não era nenhuma surpresa que Bowe fosse o guardião do conhecimento sobre Ivory, a garotinha fantasma que assombra o castelo, ou que ele soubesse contar a história tão lindamente que você não podia deixar de rir e estremecer de tudo. uma vez. No Ashford Castle, todos são bons no que fazem, até nas histórias de fantasmas.

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