Antes de haver pássaros ou abelhas, era assim que as trilobitas faziam bebês

Os robustos exoesqueletos de trilobitas infundidos com calcita e suas conchas segmentadas são quase onipresentes em depósitos fósseis do Período Cambriano ao Permiano. Mas esse tesouro de fósseis de trilobitas revelou muito pouco quando se trata de como os animais paleozóicos se reproduziram ao longo de 250 milhões de anos de vida na Terra antiga.

Um fóssil recentemente reexaminado do Burgess Shale está retirando o manto de mistério sobre a vida sexual dos antigos artrópodes e revelando que alguns trilobitas provavelmente ostentavam um aperto amoroso. Em um estudo publicado na sexta-feira na Geology, paleontólogos da Universidade de Harvard identificaram um par de apêndices modificados que provavelmente ajudaram os machos de uma espécie de trilobita a agarrar as fêmeas durante a cópula de maneira semelhante à dos caranguejos-ferradura modernos.

A equipe examinou vários Olenoides serratus espinhosos trilobites coletados do sítio cambriano. A maioria tinha pouco menos de dez centímetros de comprimento. Enquanto o Burgess Shale é conhecido por sua preservação detalhada de tecidos delicados, um dos Olenoides Os espécimes examinados pela equipe no Royal Ontario Museum, em Toronto, pareciam mais uma cauda de lagosta quebrada do que um trilobite intacto.

“É um espécime de aparência triste – está faltando a maior parte da cabeça e metade do corpo”, disse Sarah Losso, Ph.D. candidato em Harvard e autor do estudo.

A natureza fragmentada do espécime foi um golpe de sorte porque revelou a anatomia muitas vezes escondida sob a concha de um trilobita. É importante ressaltar que nove dos apêndices raramente fossilizados do artrópode foram preservados em detalhes. “Existem milhões de trilobites quebrados e você não vê membros em muitos deles”, disse Javier Ortega-Hernández, co-autor do novo estudo e Ph.D de Losso. conselheiro. “Ter este espécime que está quebrado da maneira certa que você pode ver esses membros é uma situação em um milhão”.

Dois conjuntos de membros se destacaram. O membro padrão do trilobite é segmentado em três porções distintas – uma perna ambulante, ou endopodite, e uma estrutura branquial, o exopodite, conectada ao corpo por uma seção espinhosa de processamento de alimentos, o protopodite. Mas dois apêndices ao longo do meio do trilobita tinham uma anatomia notavelmente deformada. Em vez de ter um protopodito espinhoso e triangular para processar alimentos, eles tinham uma estrutura lisa e arredondada presa a um endopodito curto e flexível que tinha apenas metade do comprimento das outras pernas da criatura. Quando a trilobita estava de pé sobre as outras pernas, esses apêndices modificados não teriam atingido o fundo do mar.

Os pesquisadores conseguiram deduzir que, com base em seus padrões de crescimento, a estranha morfologia desses membros enrugados provavelmente não foi causada por uma lesão ou regeneração.

Em vez disso, a Sra. Losso e o Dr. Ortega-Hernández concluíram que essas pernas modificadas serviam a um propósito sexual. Eles basearam sua hipótese em caranguejos-ferradura, parentes distantes de trilobitas que nadam nas praias contemporâneas hoje. Os caranguejos são frequentemente usados ​​como substitutos de trilobitas por causa de suas formas corporais semelhantes. Eles usam apêndices aderentes, chamados claspers, para se prenderem aos espinhos da fêmea, dando aos machos uma pista interna para fertilizar os ovos da fêmea assim que ela os liberar de um compartimento em sua cabeça. Como as trilobites femininas provavelmente também praticavam a fertilização externa, emitindo seus ovos na maré turbulenta para os machos fertilizarem, as trilobites Olenoides podem ter usado apêndices de aperto da mesma maneira.

A estrutura e a colocação desses apêndices semelhantes a clasper na trilobita são ligeiramente diferentes daquelas dos caranguejos-ferradura vivos. Em vez de estar perto da cabeça nas espécies contemporâneas, as pernas modificadas estão ao longo do meio do trilobite, o que as coloca no local perfeito para se agarrar ao traseiro espinhoso da fêmea.

Mas não é provável que todos os trilobites acasalassem dessa maneira. “Acho que provavelmente há uma variação genuína na forma como as trilobitas se acasalam”, disse Thomas Hegna, paleontólogo da Universidade Estadual de Nova York em Fredonia, que fez parte de uma equipe que descreveu o primeiro aglomerado de ovos de trilobitas já encontrado. “Eu não acho que todo mundo estava apertando.”

A Sra. Losso concorda que diversas espécies de trilobitas provavelmente usaram uma variedade de abordagens reprodutivas além do aperto. Muitos trilobites não possuem os espinhos de Olenoides, tornando-os difíceis de agarrar.

Mas ela acredita que identificar um desses métodos sexuais ressalta que estratégias reprodutivas complexas evoluíram desde o início.

“Esse comportamento de segurar uma fêmea para a fertilização evoluiu no meio do Cambriano”, disse Losso. “Apenas alguns milhões de anos após os primeiros trilobites, eles já desenvolveram esse comportamento inesperadamente complexo.”

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