A sonda da NASA em Marte captura o maior terremoto de todos os tempos

A sonda da NASA em Marte captura o maior terremoto de todos os tempos

O vento da estação empoeirada de Marte empilhou o regolito marciano nos painéis solares da InSight. O estrondo do vento contra o pequeno escudo em forma de ovo que protege o delicado sismômetro da missão abafou os tremores de baixa magnitude normalmente sentidos em Marte. No meio disso, os cientistas da NASA pensaram que a sonda InSight poderia ter detectado seu último marsquake antes que a missão chegasse ao fim.

Então, em 4 de maio, o 1.222º dia da InSight em Marte, a sonda detectou um terremoto de magnitude 5,0, de longe o terremoto mais poderoso já detectado na Terra. Como Mark Panning, cientista do projeto da InSight, diz Inverso“Estávamos nos aproximando de um momento em que a tempestade de poeira possivelmente terminaria nossa missão, e não estávamos mais vendo pequenos eventos, então era possível que não víssemos mais eventos, e então Marte decidiu mostrar e nos deu um grande evento que era tão grande que não importava o quão barulhento Marte fosse.”

O sismógrafo do recente marsquake. NASA

O QUE HÁ DE NOVO – Enquanto as missões Apollo deixaram um conjunto de sismógrafos na Lua que operaram até 1977, a InSight é a primeira missão marciana a transportar equipamentos sísmicos. Antes da chegada da sonda em 2018, o conhecimento do interior de Marte era “muito grosseiro”, de acordo com Panning, com base no mapeamento da gravidade do planeta, com “grandes barras de erro em cada estimativa”. Como Marte é menor que a Terra, seu interior esfriou mais e não há evidências até o momento de placas tectônicas; os pesquisadores esperavam que o Planeta Vermelho fosse relativamente tranquilo.

De acordo com Anna Horleston, sismóloga da Universidade de Bristol e co-líder da equipe de linha de frente do Marsquake Service, eles esperavam ver um tipo de atividade sísmica em Marte como a atividade encontrada no meio das placas continentais da Terra conhecida como sismicidade intraplaca que é impulsionado pelo resfriamento das rochas nas profundezas do planeta.

Antes de agosto do ano passado, os únicos terremotos detectados pela sonda em seus dois primeiros anos eram pequenos para os padrões da Terra, abaixo de magnitude 3,7 – um nível que você pode experimentar como uma vibração de luz dentro de oito quilômetros do epicentro. Em agosto e setembro, a sonda detectou um par de terremotos de magnitude 4,2 e 4,1 – que, como a magnitude do terremoto é medida logaritmicamente, foram três vezes maiores do que qualquer outro terremoto medido anteriormente.

Com magnitude 5,0, o último terremoto foi seis vezes mais forte do que qualquer coisa já vista em outro planeta e liberou quase 16 vezes mais energia. Panning e Horleston observam que este é o marsquake mais poderoso que o InSight esperava que o módulo detectasse ao longo de sua missão.

A estrutura interior de MarteAll About Space Magazine/Future/Getty Images

POR QUE ISSO IMPORTA – Embora o sismômetro da InSight, o Experimento Sísmico para Estruturas Interiores (ou SEIS), seja protegido da turbulência por seu escudo térmico e de vento, a superfície de Marte é um lugar barulhento. Especificamente, as tempestades de poeira do planeta sacodem o escudo, enquanto ventos repentinos podem causar mudanças de pressão no nível do solo que abalam a própria sonda. Todo esse ruído torna difícil separar dados sobre como a energia sísmica é refletida no núcleo e na crosta de Marte.

Além disso, Horleston [notes], enquanto a Terra está cheia de teias de aranha com milhares de estações sísmicas cuidadosamente protegidas, há apenas um sismômetro em todo o planeta, o que torna a distinção entre sinal e ruído ainda mais desafiadora. A equipe teve que desenvolver ferramentas de análise especificamente para separar os sinais de eventos tectônicos mais fracos daqueles de tempestades que passam por cima.

Mas este evento foi muito mais forte e claro do que qualquer evento anterior. “É um belo registro sísmico”, diz Panning, “e vamos fazer muita ciência com ele”. Ter um evento muito maior tornará muito mais fácil confirmar e melhorar os métodos da equipe para separar os dados sísmicos do ruído ambiente da atmosfera de Marte.

Panning diz que isso, por sua vez, tornará possível voltar e encontrar sinais menores nos primeiros 1.200 dias de gravação sísmica do InSight.

QUAL É O PRÓXIMO- As mesmas tempestades de poeira que tornam difícil para os sismógrafos da InSight detectarem marsquakes menores estão trazendo outras dificuldades para a sonda. O InSight entrou em modo de segurança logo após registrar o terremoto. O acúmulo de poeira nos painéis combinado com a diminuição da energia solar que atinge a superfície significa que a equipe da InSight está planejando agora uma quantidade reduzida de tempo usando o instrumento SEIS no futuro.

Panning observa que, embora o momento exato seja determinado por Marte, o acúmulo de poeira em breve atingirá um ponto em que não terá energia suficiente para operar seus instrumentos científicos – a menos que algo aconteça para soprar a poeira dos painéis, o que os rovers anteriores Spirit e o Opportunity tiveram a sorte de acontecer.

Nesse momento, o módulo de aterrissagem entrará em um modo de energia extremamente baixo. Mas a equipe continuará ouvindo a comunicação enquanto espera que os painéis solares desapareçam.

Mas assim como – como diz Panning – a InSight estava prestes a “se mover para o pôr do sol marciano”, o planeta deu uma despedida enérgica.

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